Angst voor ouder worden is eigenlijk angst voor het onbekende

Angst voor ouder worden is eigenlijk angst voor het onbekende – en de moderne maatschappij maakt het alleen maar erger

Voor het eerst in de geschiedenis van de mensheid zijn we een tijdperk binnengetreden waarin het bereiken van de oude dag vanzelfsprekend is. In tegenstelling tot vroeger, toen een hoge leeftijd een luxe was die vooral de bevoorrechten zich konden veroorloven, verwacht wereldwijd ongeveer 79% van de vrouwen en 70% van de mannen 65 jaar of ouder te worden.

Ondanks de langere levensverwachting zien veel mensen in het hedendaagse westen oud worden als ongewenst en zelfs eng. Onderzoek toont echter aan dat angst voor het ouder worden in feite angst voor het onbekende kan zijn.

De focus van de maatschappij op jeugdigheid en bekwaamheid kan leiden tot angst om zwak en ongewenst te worden. Reclames voor antiverouderingsproducten zijn overal en versterken het idee dat ouder worden inherent onaantrekkelijk is.

Sommige mensen zijn zo bang voor veroudering dat het een pathologische aandoening wordt die gerascofobie wordt genoemd, wat leidt tot irrationele gedachten en gedrag, bijvoorbeeld een fixatie op gezondheid, ziekte en sterfelijkheid en een preoccupatie met het verbergen van de tekenen van veroudering.

We horen vaak over pogingen om veroudering tegen te gaan, vaak door de superrijken. Bryan Johnson, een 45-jarige Amerikaanse ondernemer, geeft bijvoorbeeld miljoenen dollars per jaar uit om de fysieke leeftijd van 18 jaar te bereiken.

Hoewel de wens om veroudering terug te draaien geen nieuw fenomeen is, heeft vooruitgang in de biogeneeskunde het dichterbij gebracht.

Werk gepubliceerd door genetica professor David Sinclair aan Harvard University in 2019 suggereert dat het mogelijk kan zijn om de grenzen van celreproductie uit te dagen om bijvoorbeeld onze levensduur te verlengen. Zijn informatietheorie over veroudering stelt dat het herprogrammeren van DNA beschadigde en oude weefsels kan verbeteren en veroudering kan vertragen of zelfs omkeren. Deze nieuwe mogelijkheden kunnen echter ook onze angst voor veroudering vergroten.

Van onproductief naar ondergewaardeerd

Mensen zijn niet altijd bang geweest om ouder te worden. In veel samenlevingen werden ouderen vroeger als wijs en belangrijk beschouwd – en in sommige samenlevingen zijn ze dat nog steeds.

In het oude China was er een cultuur van respect voor en advies vragen aan oudere familieleden. Er is nog steeds een ethos van kinderlijke vroomheid (het tonen van eerbied en zorg voor ouderen en voorouders) vandaag de dag, ook al is het niet meer zo uitgesproken als vroeger. Hetzelfde gold voor middeleeuws Europa, waar de ervaringen en wijsheid van oudere mensen zeer gewaardeerd werden.

De industriële revolutie in het westen vanaf de 18e eeuw leidde echter tot een culturele verschuiving waarbij oudere mensen werden uitgesloten van de samenleving en als onproductief werden beschouwd. Mensen die de leeftijd om te werken hadden overschreden, samen met mensen met ongeneeslijke ziekten, werden door de maatschappij beschouwd als “kwaden” die hulp nodig hadden.

De behandeling van ouderen heeft sinds het begin van de 20e eeuw een andere vorm aangenomen. De introductie van universele pensioensystemen maakte vergrijzing tot een centraal aandachtspunt in welzijnssystemen. Maar naarmate de vraag naar sociale zorg en gezondheidszorg toenam, zetten journalisten de vergrijzing steeds meer neer als een last voor de samenleving.

Bijgevolg wordt ouder worden vaak geassocieerd met het beheersen van het risico op een slechte gezondheid en het verlichten van de zorglast van jongere familieleden. Dit kan resulteren in het institutionaliseren van ouderen in woonvoorzieningen die hen verborgen houden, afgezonderd van het bewustzijn van jongere generaties.

Onderzoek waarbij de antwoorden van 1.200 Amerikaanse volwassenen uit het onderzoek “Images of Ageing” van de American Association of Retired Persons werden geanalyseerd, toont aan dat de angst voor het ouder worden vooral te maken heeft met de angst voor het onbekende en niet zozeer met het verouderingsproces zelf. Deze angst wordt alleen maar verergerd door de grotendeels gescheiden levens van oudere en jongere generaties.

Het overwicht van kerngezinnen en de afname van traditionele gemengde generatiegemeenschappen hebben jongere mensen de kans ontnomen om de ervaringen van ouderen beter te begrijpen. Bovendien betekent de snelle stijging van de huizenprijzen dat veel jongeren het zich niet kunnen veroorloven om in de buurt van hun oudere familieleden te wonen.

De scheiding tussen ouderen en kinderen en jongeren heeft generatieconflicten aangewakkerd die groter dan ooit lijken te worden. Oudere mensen worden in de media vaak afgeschilderd als conservatief en bevoorrecht, waardoor het voor jongere generaties moeilijk te begrijpen is waarom oudere mensen handelen en denken zoals ze doen.

Intergenerationele interacties

Academici suggereren dat het creëren van een systeem voor interactie tussen oudere en jongere generaties in alledaagse omgevingen van vitaal belang is.

In 2016 werden in een reeks van drie onderzoeken in het Verenigd Koninkrijk de effecten van direct contact, uitgebreid contact en interacties tussen jongere (17 tot 30 jaar) en oudere mensen (65 jaar en ouder) geanalyseerd en vergeleken. De bevindingen gaven aan dat direct contact tussen de generaties van goede kwaliteit de houding van jongeren ten opzichte van oudere volwassenen kan verbeteren (vooral als dit in de loop van de tijd wordt volgehouden).

Wereldwijd zijn er intergenerationele programma’s ingevoerd, waaronder gemengde en intergenerationele huisvesting, gemeenschapskoren en oudere vrijwilligers die jonge kinderen voorlezen in kinderdagverblijven.

Studies tonen aan dat deze activiteiten niet alleen het welzijn van ouderen kunnen verbeteren, maar ook jongere mensen kunnen helpen om ouder worden te waarderen als een waardevolle en bevredigende levensfase.

Je zorgen maken over ouder worden is normaal, net zoals we angsten ervaren in andere levensfasen, zoals adolescentie en huwelijk. Maar het zit zo – in plaats van ouder worden te zien als een dreigende figuur, is het belangrijk om te beseffen dat het gewoon een deel van het leven is.

Als we eenmaal begrijpen dat ouder worden een gewone ervaring is, kunnen we deze zorgen loslaten en de reis door de verschillende levensfasen benaderen met een positieve houding en een versterkte wil om ons leven en dat van de mensen om ons heen te verrijken.

De auteurs werken niet voor, adviseren niet, bezitten geen aandelen in en ontvangen geen financiering van bedrijven of organisaties die baat zouden hebben bij dit artikel en hebben geen relevante banden bekendgemaakt buiten hun academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.