Darmbacterien kunnen verklaren waarom grijze eekhoorns rode eekhoorns verdringen

Darmbacteriën kunnen verklaren waarom grijze eekhoorns rode eekhoorns verdringen – nieuw onderzoek

In grote delen van het Verenigd Koninkrijk is de inheemse rode eekhoorn vervangen door de grijze eekhoorn, een Noord-Amerikaanse soort. Grijze eekhoorns vormen niet alleen een bedreiging voor de rode eekhoorn, maar ook voor onze bossen vanwege de schade die ze aan bomen toebrengen.

Nieuw onderzoek van mijn collega’s en mij vergeleek de darmbacteriën van rode en grijze eekhoorns. We ontdekten dat verschillen tussen de twee hun concurrentie en de achteruitgang van de rode eekhoorn kunnen verklaren, maar ook waarom grijze eekhoorns zo destructief zijn voor bossen.

Grijze eekhoorns werden tussen 1876 en 1929 in het Verenigd Koninkrijk geïntroduceerd en hebben de rode eekhoorns in de meeste gebieden van het Verenigd Koninkrijk verdrongen. Grijze eekhoorns dragen een virus met de naam “eekhoornpokken”, dat hen niet treft maar bij rode eekhoorns leidt tot ziekte en vaak de dood.

Grijze eekhoorns zijn groter dan rode eekhoorns en concurreren met hen om voedsel en habitat.
Eikels, een wijdverspreide voedselbron, bevatten tannines die moeilijk te verteren zijn voor rode eekhoorns. Maar grijze eekhoorns kunnen eikels gemakkelijk verteren, waardoor ze een extra voordeel hebben in de strijd om hulpbronnen.

Grijze eekhoorns verwijderen vaak de bast van loofbomen. In commerciële plantages kan de schade leiden tot schimmelinfecties en resulteren in de productie van hout van lage kwaliteit. De jaarlijkse kosten worden geschat op £37 miljoen. plataan, eik, berk en beuk zijn vaak het doelwit.

De grijze eekhoorns selecteren de sterkst groeiende bomen omdat deze schors hebben die de grootste hoeveelheid sap bevat. Vreemd genoeg selecteren grijze eekhoorns geen bomen met het hoogste suikergehalte. Deze observatie heeft wetenschappers ertoe gebracht om te veronderstellen dat de eekhoorns schors consumeren om bepaalde micronutriënten binnen te krijgen.

Darmbacteriën

Alle zoogdieren hebben micro-organismen in hun darmen leven. De typische menselijke dikke darm is bijvoorbeeld gastheer voor minstens 160 bacteriesoorten, terwijl onderzoek bij vogels duizenden verschillende bacteriesoorten heeft gevonden in de ingewanden van kippen.

De bacteriën breken voedsel af en helpen bij de synthese van vitaminen, als aanvulling op de enzymen die door het lichaam worden afgescheiden. De diversiteit van deze micro-organismen, bekend als de “microbiota”, kan het gezondheidsniveau en ook het dieet van een individu weerspiegelen. Maar we weten niet genoeg over de microbiota die in de darmen van eekhoorns leeft.

De aanwezige soorten microben verschillen per soort, maar in hoeverre ze verschillen tussen grijze en rode eekhoorns is onduidelijk. Wij hebben dit onderzocht en onderzocht in hoeverre eventuele verschillen de concurrentie tussen de twee eekhoornsoorten kunnen beïnvloeden. We onderzochten ook of darmbacteriën een rol zouden kunnen spelen bij het schorsstrippingsgedrag.

We namen bacterieel DNA af van de darminhoud van rode en grijze eekhoorns en voerden gen-sequencing uit om de verschillende bacteriën in de monsters te identificeren. De resultaten werden geanalyseerd om eventuele belangrijke verschillen tussen de twee te vergelijken.

Ynys Môn aan de kust van Noord-Wales is een van de weinige plaatsen in het Verenigd Koninkrijk waar grijze eekhoorns zijn uitgeroeid ten gunste van rode eekhoorns.
Gail Johnson/Shutterstock

Calcium

Calcium is een belangrijke voedingsstof in het lichaam en is nodig voor gezonde botten, spieren en zenuwen. Het is vooral nodig voor zogende dieren en jonge dieren in de groei.

We hebben ontdekt dat grijze eekhoorns het calcium dat in boomschors zit, kunnen opnemen dankzij de aanwezigheid van een bacterie genaamd “oxalobacter” in hun darmen. Het calcium in boomschors komt in een onoplosbare vorm voor en is moeilijk te verteren voor een dier. Maar de oxalobacter zou dit kunnen veranderen in een vorm die beter verteerbaar is.

Het calciumgehalte in bomen neemt toe als de actieve groei hervat wordt na de winterslaap. Dit gebeurt vlak voor het belangrijkste eekhoornschorsseizoen van mei tot juli. Ons onderzoek kan daarom helpen om het destructieve gedrag van grijze eekhoorns te verklaren en waarom rode eekhoorns veel minder vaak schors lijken te strippen.

Ons onderzoek identificeerde ook een significant hogere diversiteit aan bacteriën in de darmen van grijze eekhoorns in vergelijking met rode eekhoorns. Dit zou de sleutel kunnen zijn tot een beter begrip van waarom grijze eekhoorns rode eekhoorns in het Verenigd Koninkrijk verdringen.

Een grotere diversiteit aan bacteriën in de darmen betekent dat grijze eekhoorns mogelijk toegang hebben tot een breder scala aan hulpbronnen dan rode eekhoorns, naast eikels.

Adenovirus

De grijze eekhoorn herbergt niet alleen het eekhoornpokkenvirus, maar ook een andere potentiële bedreiging – het adenovirus. Terwijl dit virus ernstige darmletsels veroorzaakt bij sommige rode eekhoorns, vertonen grijze eekhoorns vreemd genoeg nooit dezelfde symptomen.

Deze discrepantie onderstreept de fascinerende en complexe potentiële rol van darmmicrobiota. Onderzoek onthult steeds meer hun invloed op alles van spijsvertering tot immuunrespons en zelfs vatbaarheid voor ziekten.

In de context van rode eekhoorns is het van cruciaal belang om te begrijpen hoe variaties in hun darmbacteriën hen kunnen blootstellen aan het adenovirus. Dit is vooral relevant voor fokprogramma’s in gevangenschap, waar adenovirusinfecties een hindernis vormen voor succesvolle herintroducties van rode eekhoorns in het wild.

Aangezien we alleen rode en grijze eekhoorns uit Noord-Wales hebben bemonsterd, hopen we dat toekomstige studies ook de darmmicrobiota van andere Europese populaties in kaart zullen brengen. Dergelijk toekomstig onderzoek zal onze kennis over de concurrentie tussen rode en grijze eekhoorns blijven verbeteren.

Het Gesprek

Craig Shuttleworth werkt niet voor, heeft geen adviesfuncties, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat zouden hebben bij dit artikel en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten zijn academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.