De menselijke cultuur verandert te snel om door de evolutie

De menselijke cultuur verandert te snel om door de evolutie te worden bijgehouden – dit is wat het voor jou kan betekenen

frank60/Shutterstock

Onderzoek toont aan dat veel van onze hedendaagse problemen, zoals de toenemende prevalentie van geestelijke gezondheidsproblemen, voortkomen uit snelle technologische vooruitgang en modernisering. Een theorie die kan helpen verklaren waarom we slecht reageren op moderne omstandigheden, ondanks de keuzes, veiligheid en andere voordelen die ze met zich meebrengen, is evolutionaire mismatch.

Mismatch treedt op wanneer een geëvolueerde aanpassing, fysiek of psychologisch, niet meer in overeenstemming is met de omgeving. Neem bijvoorbeeld nachtvlinders en sommige soorten nachtvliegen. Omdat ze in het donker moeten navigeren, zijn ze geëvolueerd om de maan te gebruiken als richtingaanwijzer. Maar door de uitvinding van kunstlicht worden veel motten en vliegen aangetrokken door straatlantaarns en binnenverlichting.

Hetzelfde gebeurt bij mensen. Een klassiek voorbeeld is onze “zoetekauw”, die de voorouderlijke mens motiveerde om op zoek te gaan naar calorierijk voedsel in een omgeving met weinig voedingsstoffen. Deze zoetekauw past niet meer in de moderne wereld wanneer voedingsbedrijven massaal voedingsmiddelen vol geraffineerde suikers en vet produceren, waardoor een anders nuttige eigenschap wordt gekaapt. Het resultaat is tandbederf, obesitas en diabetes.

De moderne wereld zit vol met dingen die ervoor zorgen dat onze instincten, die ooit aangeboren waren, niet meer werken. Mensen zijn bijvoorbeeld geëvolueerd om in verwante, nomadische stammen van ongeveer 50 tot 150 hechte mensen te leven. Onze adaptieve behoefte om ergens bij te horen functioneert goed in dergelijke omgevingen. In grote steden met honderdduizenden vreemden kunnen mensen zich echter eenzaam gaan voelen en het gevoel krijgen dat ze niet veel goede vrienden hebben.

Studies hebben ook aangetoond dat wanneer sociale dieren in drukke ruimtes worden gehouden, ze competitieve stress ervaren die gevolgen heeft voor de lichamelijke gezondheid, zoals een slechtere werking van het immuunsysteem en verminderde vruchtbaarheid. Net als de dieren in de crowding studies, kunnen ook mensen die in drukke steden leven ongekende stressniveaus ervaren en hebben ze de neiging om minder kinderen te krijgen.

Lichten op stadslandschap.

Steden kunnen een eenzame plek zijn om te wonen.
metamorworks/Shutterstock

De sociale ongelijkheid in moderne samenlevingen verschilt ook van de meer egalitaire jager-verzamelaarsomgeving. Mensen zijn geëvolueerd om te geven om sociale status, wat ons motiveert om statusverschillen tussen onszelf en anderen te herstellen. Maar wanneer de sociale ongelijkheid te groot is en mensen zoals Elon Musk, wiens nettowaarde de gemiddelde Amerikaan enkele miljoenen jaren werk tegen het gemiddelde jaarloon zou kosten om in te halen, regelmatig onder de aandacht worden gebracht door de media, kan onze bezorgdheid over sociale status leiden tot sociale statusangst.

Sociale media verergeren de problemen die gepaard gaan met sociale vergelijkingen. Omdat mensen meestal de beste kanten van zichzelf online delen, geven sociale media een vertekend beeld van de werkelijkheid, waardoor kijkers zich slechter gaan voelen over zichzelf. De kwantificering van waarde door middel van likes en volgers stelt mensen ook in staat om met grotere precisie te obsederen over waar ze staan ten opzichte van anderen.

Uit deze evolutionaire mismatch kunnen verschillende problematische trends worden afgeleid. Concurrentie en statusangst zijn bijvoorbeeld gekoppeld aan obsessies met opleidingsniveau, wedijveren voor prestigieuze banen en materialisme. Er is een groeiende trend van “blut gaan om er rijk uit te zien”, waarbij mensen schulden maken om zich dingen te kunnen veroorloven die de indruk wekken status te hebben.

Mensen nemen ook eerder risico’s als ze het gevoel hebben dat ze een concurrentievoordeel moeten behalen. In combinatie met de stijgende kosten van levensonderhoud kunnen mensen erachter komen dat hun baan niet alleen ontoereikend is om aan de maatschappelijke verwachtingen te voldoen, maar ook om rijkdom op te bouwen. Een rapport uit 2023 van de wereldwijde vereniging van beleggingsprofessionals, het CFA Institute, gaf aan dat veel Gen Z’ers zich wenden tot risicovolle beleggingen zoals cryptocurrencies in een poging om het hoofd boven water te houden. De intens concurrerende moderne wereld kan mensen ook aanzetten tot gevaarlijke cosmetische ingrepen en afslankkuren.

Terwijl mensen worstelen om te voldoen aan de maatschappelijke verwachtingen van succesvolle volwassenen, lijken ze hun doelen in het leven opnieuw te definiëren. Onderzoeken onder respondenten van Gen Z en Millennials hebben aangetoond dat de stijgende kosten van levensonderhoud deze leeftijdsgroepen dwingen om hun carrièreambities naar beneden bij te stellen en het idee op te geven om een eigen huis te bezitten, een gezin te stichten of zelfs een romantische partner te vinden. Uit een onderzoek van 2023 onder 55.000 mensen geboren tussen 1981 en 2012 bleek dat respondenten zich in plaats daarvan meer richten op de zorg voor hun mentale en fysieke gezondheid.

Wanneer de competitie te intens wordt, kunnen mensen de druk internaliseren en angst of depressie ervaren. Onderzoekers hebben zelfbeschadiging en depressie in verband gebracht met mensen die het gevoel hebben dat ze niet meer aan de eisen van de moderne maatschappij kunnen voldoen. Deze trends komen vooral voor in landen met een sterke schaamtecultuur, zoals Japan en Zuid-Korea.

Studies hebben aangetoond dat sommige externaliserende reacties boosheid kunnen inhouden over de vermeende oneerlijkheid van een wedstrijd die onmogelijk te winnen lijkt, wat resulteert in cynisme, agressie en vijandigheid. Een uiting van deze woede kan worden opgemerkt in bijvoorbeeld “incel” kringen, waarin mannen vaak het gevoel hebben dat ze niet in staat zijn om een romantische of seksuele partner te vinden omdat de kansen onterecht tegen hen zijn.

Wat kunnen we doen

Het evolutionaire mismatch-perspectief suggereert niet dat we volledig terugkeren naar een voorouderlijke manier van leven, maar dat we manieren vinden om onze omgeving zodanig aan te passen dat deze beter aansluit bij onze geëvolueerde natuur. We kunnen bijvoorbeeld manieren bedenken om de bebouwde omgeving zo in te richten dat deze minder druk is of meer toegang geeft tot de natuur. Een onderdompeling in de natuur, zoals bosbaden (gericht op zintuiglijke betrokkenheid om contact te maken met de natuur) en tuinieren in een gemeenschap, kan stress verminderen en het welzijn verbeteren.

Veranderingen in de levensstijl om minder te consumeren en minder blootgesteld te zijn aan massamedia en sociale media, naast het focussen op zinvol werk in plaats van prestige, kunnen waarschijnlijk ook helpen. Sommige tegentrends zoals minimalisme en mindfulness wijzen op een groeiend bewustzijn dat het vinden van tevredenheid in de kleine dingen ons in staat kan stellen om de valkuilen van de moderniteit te vermijden.

Dit zijn slechts enkele ideeën. Maar het waarderen van de evolutionaire basis van onze problemen en het verhogen van het bewustzijn van het mismatch-perspectief kan ons een betere kans geven om ze bij de wortel aan te pakken.

Het Gesprek

Jose Yong werkt niet voor, heeft geen adviesfuncties, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat zouden hebben bij dit artikel en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten zijn academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.