Documentatie van s werelds grootste prehistorische rotskunst in Zuid Amerika

Documentatie van ’s werelds grootste prehistorische rotskunst in Zuid-Amerika – nieuw onderzoek

Verbeterd beeld van monumentale rotskunst op Cerro Pintado, Venezuela. Philip Riris, Verstrekte auteur

Wij waren niet de eersten die de gravure zagen, want deze is al eeuwen of duizenden jaren geleden in de heuvel uitgehouwen. De Venezolaanse archeoloog José Maria Cruxent noteerde het zelfs in zijn dagboeken in de jaren 1940 – en er waren zeker bezoekers voor hem.

De Cerro Pintado (Geschilderde Heuvel), in de Venezolaanse deelstaat Amazonas, is een plaatselijke bezienswaardigheid en een bekende trekpleister op de route van degenen die de Midden-Orinoco-rivier bevaren.

Maar toen we de gigantische slang zagen, die hoog op de heuvel was uitgehouwen, ontvlamde meteen zowel onze verwondering als onze wetenschappelijke nieuwsgierigheid. Waarom een slang? Waarom beklommen de makers een torenhoge granieten heuvel om hem daar precies zo neer te zetten? En hoe zit het met al die andere gravures eromheen – wat betekenen die?

Al deze vragen en nog veel meer draaiden rond onze kleine groep toen we, plakkerig en door muggen gebeten, in de savanne aan de voet van de heuvel stonden. Zijn unieke status maakte hem des te intrigerender.

Er zijn andere voorbeelden van reusachtige prehistorische rotskunst in andere delen van de wereld, maar deze lijkt de grootste te zijn. Terwijl, zoals gezegd, sommige al bekend waren bij archeologen, documenteerde ons team andere, waaronder over de grens in Colombia.

De resultaten onthullen een hoge concentratie van deze monumentale gravures in de regio. De onderwerpen van deze symbolische werken zijn onder andere slangen, mensen en duizendpoten. De dieren speelden waarschijnlijk een belangrijke rol in de mythologie van de mensen die ze maakten. De resultaten zijn gepubliceerd in het tijdschrift Antiquity.

Nieuwe sites om te onderzoeken

Bij ons bezoek aan Cerro Pintado in 2015 veronderstelden we dat de enorme 42 meter lange slangengravure (waarschijnlijk een boa of anaconda, inheems in de regio) prachtig geïsoleerd stond. Eerdere wetenschappers merkten op dat veel rotsschuilplaatsen in de omliggende savanne prehistorische schilderingen herbergden, en wij hadden al veel gravures gezien in de buurt van onze opgravingsplekken.

Hoewel ze vaak talrijk of vrij groot waren, had geen van deze plekken de werkelijk monumentale schaal van de Cerro Pintado gravures. Het schijnbaar unieke karakter bracht ons ertoe om plichtsgetrouw terug te keren met een drone om betere beelden te maken van het zeer ontoegankelijke paneel. Maar al tijdens onze eerste zoektocht in het veld vermoedden we dat er meer te ontdekken viel over de rotskunst in de regio.

Onze gids, Juan Carlos García, een lokale leraar en fotograaf, was goed bekend met het gebied en had veel inzichten om te delen. Terwijl hij de eilanden bekeek die de kalme middenloop van de Orinoco rivier scheiden van de turbulente bovenloop, wees hij naar de Colombiaanse oever en vertelde ons onomwonden: “Zie je die heuvel? Daarachter ligt nog een slang, net zo groot als Pintado.”

De mogelijkheid van nog een slang was meer dan prikkelend voor ons. Had deze ook een aantal begeleidende motieven? Was ze echt zo groot en van ver zichtbaar? Bij gebrek aan wetenschappelijke vergunningen in Colombia, of de tijd om naar een nieuwe vindplaats te zoeken zelfs als we vergunningen hadden, bleven deze vragen onbeantwoord. Na vier campagnes in Venezuela eindigde de financiering van ons veldwerk in 2017 en bleef Cerro Pintado, wat archeologie betreft, een eenmalige locatie.

Gelukkig kreeg de hoofdonderzoeker van het project, José Oliver van het UCL Institute of Archaeology, de middelen om in 2018 terug te keren om de Colombiaanse kant te onderzoeken. De resultaten van zorgvuldige systematische onderzoeken werden in een vlaag van opgewonden sms’jes en e-mails met het team gedeeld en bevestigden dat er niet één slang meer was, maar meerdere. Ze waren ook vergelijkbaar in grootte met Pintado en duidelijk verwant, maar toch elk met hun eigen draai.

De promovenda van het project, Natalia Lozada Mendieta, van de Universidad de Los Andes, Colombia, nu een assistent-professor, keerde ook terug in 2021 en 2022 om meer slangen te vinden. Uiteindelijk kwam het hele oorspronkelijke team in 2023 weer samen in het veld. Gezamenlijk, en met hulp van lokale gidsen, verzamelden we een database van 13 enorme rotskunstsites met meer dan 150 individuele gravures.

Opvallende motieven

Voor ons waren de slangen de meest opvallende motieven, hoewel ook reusachtige duizendpoten, dansende mensen of mensen die instrumenten bespelen en mysterieuze geometrische vormen met een onbekende bedoeling indruk maakten. Hoewel niet uniek, zoals eerder werd gedacht, wordt Cerro Pintado nu vergezeld door een constellatie van verwante vindplaatsen — een echte monumentale rotskunsttraditie.

Zeer grote prehistorische rotstekeningen, de wetenschappelijke term voor rotsgravures, zijn niet onbekend. Walvissen en elanden zijn afgebeeld in de steentijdkunst van Noorwegen en er zijn bijna levensgrote giraffen en kamelen bekend uit respectievelijk Niger en Saudi-Arabië.

Van zeer zichtbare of opvallende rotskunst zoals deze wordt vaak verondersteld dat ze belangrijke ideeën of concepten communiceert. Hoewel hun exacte betekenis verloren is gegaan, kan hun impact worden gevoeld door hun fysiek, dat wil zeggen door hun grootte en plaatsing.

In ons geval zien we gelukkig terugkerende thema’s in de inheemse kosmologieën van het noorden van Zuid-Amerika die zinspelen op gigantische slangen als de scheppers en beschermers van rivieren – inclusief de grote “rivier” aan de hemel, de Melkweg. Toch zijn ze ook bedreigend, roofzuchtig en dodelijk.

Deze informatie verrijkt ons begrip van de archeologische gegevens. De slangen waren bedoeld om van enige afstand gezien te worden en weerspiegelen een gedeeld begrip van de wereld en haar bewoners. Wat de Midden-Orinoco onderscheidt als een unieke hotspot, zo stellen wij, is de enorme concentratie van deze enorme precolumbiaanse kunstwerken.

Ze lijken de grootste ter wereld te zijn en getuigen van een betwist, maar openlijk communicatief cultureel landschap in de precolumbiaanse periode dat we nog maar net beginnen te begrijpen.

Belangrijker nog is dat het regionale toerisme elk jaar toeneemt, waardoor de sites steeds meer bescherming nodig hebben.
steeds meer bescherming nodig, een activiteit waarin de inheemse bevolking een leidende stem zou moeten hebben. Er zijn ongetwijfeld nog tientallen andere sites in deze unieke monumentale traditie die we kunnen ontdekken, vastleggen en hopelijk behouden.

De conversatie

Veldwerk, gegevensverzameling en analyse werden gefinancierd door een Leverhulme Trust Research Grant (RPG-234-2014). Philip Riris ontving financiering van een British Academy Postdoctoral Fellowship (PF2180065) en Society of Antiquaries Research Grant. Hij wordt momenteel gefinancierd door de AHRC (AH/X002217/1).

Veldwerk, gegevensverzameling en analyse werden gefinancierd door een Leverhulme Trust Research Grant (RPG-234-2014). José Oliver ontving financiering van de Fundación de Investigaciones Arqueológicas Nacionales-Colombia (FIAN-Proyecto 505, 2018).

Natalia Lozada Mendieta ontving financiering van het Centro de Creacion e Investigacion de la Facultad de Artes y Humanidades de la Universidad de Los Andes.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.