Doorslapen helpt echt en vier andere recente doorbraken in slaaponderzoek

Doorslapen helpt echt en vier andere recente doorbraken in slaaponderzoek

Roman Samborskyi/Shutterstock

Zesentwintig jaar. Dat is ongeveer het deel van ons leven dat we slapend doorbrengen. Wetenschappers proberen al sinds de oude Grieken te verklaren waarom we zoveel tijd doorbrengen met slapen, maar het is moeilijk gebleken om de precieze functies van slaap vast te stellen.

In de afgelopen tien jaar hebben onderzoekers veel interesse getoond in de aard en functie van slaap. Nieuwe experimentele modellen in combinatie met vooruitgang in technologie en analysetechnieken geven ons een diepere kijk in het slapende brein. Hier zijn enkele van de grootste recente doorbraken in de slaapwetenschap.

1. We weten meer over lucide dromen

De neurowetenschappelijke studie van dromen is niet langer een randverschijnsel, maar is nu mainstream geworden.

Amerikaanse onderzoekers in een onderzoek uit 2017 wekten hun deelnemers op regelmatige tijdstippen gedurende de nacht en vroegen hen wat er door hun hoofd ging voorafgaand aan de wekker. Soms konden deelnemers zich geen dromen herinneren. Het onderzoeksteam keek dan naar wat er in de hersenen van de deelnemers gebeurde vlak voordat ze wakker werden.

De herinnering van deelnemers aan droominhoud werd geassocieerd met verhoogde activiteit in de achterste hete zone, een gebied in de hersenen dat nauw verbonden is met het bewustzijn. Onderzoekers konden de aan- of afwezigheid van droomervaringen voorspellen door deze zone in realtime te monitoren.

Een andere spannende ontwikkeling in de studie van dromen is onderzoek naar lucide dromen, waarbij je je ervan bewust bent dat je droomt. In een onderzoek uit 2021 werd tweewegcommunicatie tot stand gebracht tussen een dromer en een onderzoeker. In dit experiment gaven deelnemers aan de onderzoeker aan dat ze droomden door hun ogen in een vooraf afgesproken patroon te bewegen.

De onderzoeker las wiskundeproblemen voor (wat is acht min zes?). De dromer kon deze vraag beantwoorden met oogbewegingen. De dromers waren accuraat, wat aangeeft dat ze toegang hadden tot cognitieve functies op hoog niveau. De onderzoekers gebruikten polysomnografie, waarbij lichaamsfuncties zoals ademhaling en hersenactiviteit tijdens de slaap worden gecontroleerd, om te bevestigen dat de deelnemers sliepen.

Deze ontdekkingen maken droomonderzoekers enthousiast over de toekomst van “interactief dromen”, zoals het oefenen van een vaardigheid of het oplossen van een probleem in onze dromen.

Lees meer:
Terwijl we dromen, kunnen we meeluisteren met de wakkere wereld – podcast

2. Onze hersenen herhalen herinneringen terwijl we slapen

Dit jaar is het honderd jaar geleden dat voor het eerst werd aangetoond dat slaap ons geheugen verbetert. Een overzicht van recent onderzoek uit 2023 heeft echter aangetoond dat herinneringen die overdag zijn gevormd, worden gereactiveerd terwijl we slapen. Onderzoekers ontdekten dit met behulp van machine learning technieken om de inhoud van de slapende hersenen te “decoderen”.

Een studie uit 2021 ontdekte dat het trainen van algoritmes om onderscheid te maken tussen verschillende herinneringen terwijl we wakker zijn, het mogelijk maakt om dezelfde neurale patronen opnieuw te zien verschijnen in het slapende brein. Een andere studie, ook in 2021, ontdekte dat hoe vaker deze patronen opnieuw opduiken tijdens de slaap, hoe groter het voordeel voor het geheugen.

In andere benaderingen zijn wetenschappers in staat geweest om bepaalde herinneringen te reactiveren door geluiden die geassocieerd worden met de herinnering in kwestie opnieuw af te spelen terwijl de deelnemer sliep. Een meta-analyse uit 2020 van 91 experimenten toonde aan dat wanneer het geheugen van deelnemers na de slaap werd getest, ze zich meer herinnerden van de stimuli waarvan de geluiden werden afgespeeld tijdens de slaap, vergeleken met controlestimuli waarvan de geluiden niet werden afgespeeld.

Onderzoek heeft ook aangetoond dat slaap het geheugen voor de belangrijkste aspecten van een ervaring versterkt, onze herinneringen herstructureert om meer samenhangende verhalen te vormen en ons helpt oplossingen te bedenken voor problemen waar we op vastlopen. De wetenschap toont aan dat doorslapen echt helpt.

3. Slaap houdt onze geest gezond

We weten allemaal dat een gebrek aan slaap ons een slecht gevoel geeft. Studies naar slaaptekort in laboratoria, waarbij onderzoekers gewillige deelnemers de hele nacht wakker houden, zijn gecombineerd met functionele MRI-hersenscans om een gedetailleerd beeld te schetsen van de hersenen met slaaptekort. Deze onderzoeken hebben aangetoond dat slaaptekort de connectiviteit tussen verschillende hersennetwerken ernstig verstoort. Deze veranderingen omvatten een afbraak van de connectiviteit tussen hersengebieden die verantwoordelijk zijn voor cognitieve controle en een versterking van de gebieden die betrokken zijn bij dreiging en emotionele verwerking.

Het gevolg hiervan is dat de hersenen met slaaptekort slechter zijn in het leren van nieuwe informatie, slechter in het reguleren van emoties en niet in staat zijn om opdringerige gedachten te onderdrukken. Slaapverlies kan er zelfs voor zorgen dat je minder geneigd bent om andere mensen te helpen. Deze bevindingen kunnen verklaren waarom een slechte slaapkwaliteit zo vaak voorkomt bij een slechte geestelijke gezondheid.

4. Slaap beschermt ons tegen neurodegeneratieve ziekten

Hoewel we van nature minder slapen naarmate we ouder worden, wijst steeds meer bewijs erop dat slaapproblemen eerder in het leven het risico op dementie verhogen.

De ophoping van β-amyloïde, een metabolisch afvalproduct, is een van de mechanismen die ten grondslag liggen aan de ziekte van Alzheimer. Onlangs is duidelijk geworden dat diepe, ongestoorde slaap goed is om deze gifstoffen uit de hersenen te spoelen. Slaaptekort verhoogt de snelheid van de opbouw van β-amyloïde in delen van de hersenen die betrokken zijn bij het geheugen, zoals de hippocampus. Uit een longitudinale studie, gepubliceerd in 2020, bleek dat slaapproblemen geassocieerd werden met een hogere snelheid van β-amyloïde ophoping bij een follow-up vier jaar later. In een ander onderzoek, gepubliceerd in 2022, voorspelden slaapparameters de snelheid van cognitieve achteruitgang bij deelnemers in de daaropvolgende twee jaar.

5. We kunnen slaap ontwikkelen

Het goede nieuws is dat onderzoek behandelingen ontwikkelt om een betere nachtrust te krijgen en de voordelen ervan te vergroten.

De European Sleep Research Society en de American Academy of Sleep Medicine bevelen bijvoorbeeld cognitieve gedragstherapie voor slapeloosheid (CBT-I) aan. CBT-I werkt door het identificeren van gedachten, gevoelens en gedrag die bijdragen aan slapeloosheid, die vervolgens kunnen worden aangepast om de slaap te bevorderen.

In 2022 werd een CBT-I app de eerste digitale therapie die door het National Institute for Health and Care Excellence in Engeland werd aanbevolen voor behandeling op de NHS.

Deze interventies kunnen ook andere aspecten van ons leven verbeteren. Een meta-analyse uit 2021 van 65 klinische onderzoeken wees uit dat het verbeteren van de slaap via CGT-I symptomen van depressie, angst, piekeren en stress verminderde.

Het Gesprek

Dan Denis ontvangt financiering van het Horizon 2020-programma voor onderzoek en innovatie van de Europese Unie's in het kader van de Marie Skłodowska-Curie subsidieovereenkomst nr. 101028886.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.