Flow mensen die gemakkelijk opgaan in een activiteit hebben mogelijk

Flow: mensen die gemakkelijk opgaan in een activiteit hebben mogelijk een betere mentale en cardiovasculaire gezondheid

Waar hou jij van? Sofia Zhuravetc/Shutterstock

Ben je ooit alle besef van ruimte en tijd kwijtgeraakt tijdens het opknappen van een kamer? Wat dacht je ervan om zo geconcentreerd te zijn terwijl je een instrument bespeelt, dat de zorgen die je een minuut geleden nog bezighielden gewoon verdampen? Dan heb je waarschijnlijk “flow” ervaren.

Flow is een term die in de psychologie wordt gebruikt om een staat van verhoogde concentratie te beschrijven, waarin je volledig opgaat in een activiteit. Het bevindt zich ergens tussen verveling en stress – meestal ervaren we het tijdens activiteiten die enigszins uitdagend zijn, maar nog steeds voldoen aan ons vaardigheidsniveau. Wanneer we flow ervaren, zijn we meestal zeer effectief, hebben we het gevoel dat we alles onder controle hebben en vergeten we de tijd.

Flow is vaak een positieve ervaring. Dus zou het goed kunnen zijn voor onze geestelijke gezondheid? Dat is een vraag die onderzoekers, waaronder ikzelf, momenteel onderzoeken.

Concepten zoals flow bestaan al een tijdje, neem bijvoorbeeld de “polarisatie van aandacht”, een staat van verhoogde focus die in het begin van de 20e eeuw werd voorgesteld door de Italiaanse onderwijzeres Maria Montessori. Maar de moderne, wetenschappelijke versie van flow werd in de jaren 1970 ontwikkeld door de in Hongarije geboren Amerikaanse psycholoog Mihály Csíkszentmihályi.

Werk van mijzelf en anderen heeft aangetoond dat hoe vaak en in welke setting we flow ervaren sterk verschilt tussen mensen, en deels genetisch beïnvloed is.

Met andere woorden, sommige mensen zijn meer geneigd om flow te ervaren dan anderen, wat deels te wijten is aan individuele verschillen in genetische aanleg, maar ook aan factoren in onze omgeving. Dit kunnen de omstandigheden zijn van de specifieke activiteiten die we ondernemen, de afleidingen die we ervaren en onze mentale toestand.

Veroorzaakt flow geestelijke gezondheid?

Er is voorgesteld dat de neiging tot flow in verband kan worden gebracht met veel positieve resultaten, waaronder een betere mentale en cardiovasculaire gezondheid. Deze associaties zijn over het algemeen geïnterpreteerd als bewijs dat flow dergelijke beschermende inspanningen veroorzaakt.

Deze voorgestelde voordelen van flow hebben ertoe geleid dat de eerste bedrijven zakelijke kansen zien en flowbevorderende trainingen aanbieden. Dit kan echter een beetje voorbarig zijn.

Tot op heden kunnen op basis van het meeste beschikbare onderzoek geen conclusies worden getrokken over causale effecten van flow op de geestelijke of lichamelijke gezondheid. Dat komt omdat het onderzoek voornamelijk gebaseerd is op kleine steekproeven en zelfgerapporteerde gegevens. En zowel de aanleg om flow te ervaren als mentale gezondheidsproblemen zijn deels erfelijk.

Onze specifieke aanleg zal, samen met onze omgeving en ervaringen, beïnvloeden hoe het ons vergaat in het leven, inclusief of we flow of geestelijke gezondheidsproblemen ervaren. Maar hoe onze genen en omgeving precies samenwerken is nog grotendeels onbekend.

Dit impliceert dat dezelfde familiefactoren, waaronder genetische aanleg of de omgeving in de vroege kinderjaren, invloed kunnen hebben op zowel hoe vatbaar we zijn voor flow als op onze geestelijke gezondheid. In dat geval zouden de gerapporteerde associaties niet direct causaal zijn, maar eerder te wijten zijn aan een derde factor die beide veroorzaakt, zoals genen of specifieke jeugdervaringen.

Neuroticisme invoeren

Nog zo’n derde factor zou een concept kunnen zijn dat “neuroticisme” heet. Neuroticisme is een persoonlijkheidstrek die onze neiging beschrijft om emotioneel onevenwichtig en snel geïrriteerd te zijn. Mensen met een hoge score op neuroticisme zijn gevoeliger voor stress en psychologische problemen, maar ook voor hart- en vaatziekten en andere somatische aandoeningen.

Tegelijkertijd is het intuïtief logisch dat zorgen, stress en emotionele instabiliteit factoren zijn die je ervan weerhouden om in flow-ervaringen te komen. Het is dus goed mogelijk dat onze aanleg, inclusief neuroticisme, zowel ons vermogen om flow te ervaren als onze geestelijke gezondheid beïnvloedt.

Een depressieve en gestreste zakenvrouw in een kantoor.

Depressie is gerelateerd aan de persoonlijkheidstrek neuroticisme.
PeopleImages.com – Yuri A/Shutterstock

Als we vervolgens de relatie tussen flow en geestelijke gezondheid onderzoeken zonder rekening te houden met neuroticisme – zoals het meeste onderzoek heeft gedaan – zouden we een associatie waarnemen. Maar dat wordt echt gedreven door neuroticisme.

Samen roept dit de vraag op: kan flow echt beschermen tegen bepaalde gezondheidsproblemen? Deze vraag is onlangs onderzocht door mijn studente Emma Gaston aan de Universiteit van Melbourne, Australië, en werd mede gesuperviseerd door mijzelf en Laura Wesseldijk, een senior onderzoeker in mijn groep aan het Max Planck Institute for Empirical Aesthetics (MPIEA) in Frankfurt am Main, Duitsland. Ons artikel is gepubliceerd in het tijdschrift Translational Psychiatry.

We onderzochten voor het eerst of neuroticisme van invloed is op de waargenomen associaties tussen flow en geestelijke gezondheid – en of familiefactoren zoals genetica of vroege familiale omgeving een rol kunnen spelen. Het onderzoek testte ook voor het eerst het omgekeerde; of geestelijke gezondheidsproblemen leiden tot minder flow. Dit werd gedaan aan de hand van echte diagnoses van 9.300 mensen in het Zweedse patiëntenregister.

We ontdekten dat mensen die meer geneigd waren om flow te ervaren een lager risico hadden op bepaalde diagnoses, waaronder depressie, angst, schizofrenie, bipolaire stoornis, stressgerelateerde aandoeningen en hart- en vaatziekten. Dit is in lijn met de verwachtingen van een beschermend effect van flow op mentale en cardiovasculaire gezondheidsuitkomsten.

Echter, wanneer rekening werd gehouden met neuroticisme en familiefactoren, bleven flow-ervaringen alleen geassocieerd met depressie en (mogelijk) angst, hoewel de associaties iets afnamen. Deze bevinding suggereert dat flow mogelijk een beschermend effect heeft op deze twee mentale gezondheidsuitkomsten, maar dat de relatie complexer is dan gedacht.

Aan de andere kant suggereert het feit dat de meeste van deze associaties verdwenen, dat de neiging tot flow niet direct een lager risico voor deze aandoeningen veroorzaakte. Derde factoren, zoals genen, kunnen een betere verklaring zijn.

Betekent dit dat we aan flowtraining moeten gaan doen om ons risico op depressie en angst te verlagen? Nee. Er ontbreekt onderzoek om te onderzoeken of en hoe we flow kunnen manipuleren en welke gevolgen dat zou hebben.

Dat gezegd hebbende, als we in een staat van flow zijn, is het waarschijnlijk dat we minder tijd besteden aan het herkauwen van ons leven of ons zorgen maken over de toekomst – simpelweg omdat we bezig zijn en de ervaring van flow op zich al de moeite waard is. Dus als iets wat je graag doet je alle besef van ruimte en tijd doet verliezen, is het waarschijnlijk goed voor je – in ieder geval op dat moment.

Het Gesprek

Miriam Mosing werkt niet voor, heeft geen adviesfuncties, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat hebben bij dit artikel, en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten haar academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.