Het geheime wapen van D day hoe wetlandwetenschap voorkwam dat de

Het geheime wapen van D-day: hoe wetlandwetenschap voorkwam dat de landing in Normandië vastliep

Onder het gebulder van geweervuur en de chaos van D-day speelde een onwaarschijnlijke held een vitale rol – de wetlandwetenschap. Vaak over het hoofd gezien te midden van militaire strategieën en troepenbewegingen, bleek de studie van modder van cruciaal belang voor het succes van de grootste amfibische invasie in de geschiedenis.

Er is veel geschreven over de gebeurtenissen van 6 juni 1944 en de uitgebreide planning die leidde tot Operatie Overlord op die cruciale dag. Voor het succes van de landing in Normandië was expertise nodig van een groot aantal militaire, spionage-, ingenieurs- en communicatiegroepen. Mijn nieuwe rapport legt uit hoe wetenschappers met kennis van sedimenten en substraatvorming, zoals turf in moerassen en vennen, ook een rol speelden bij de planning en uitvoering van D-day.

Na de evacuatie van het Britse Expeditieleger uit Duinkerken tijdens Operatie Dynamo in 1940, begonnen Groot-Brittannië en zijn bondgenoten met het nauwgezet plannen van de invasie van het Europese vasteland. Het verzamelen van informatie over de Franse kust en waar de invasie waarschijnlijk zou plaatsvinden, was een vitaal onderdeel van deze voorbereidingen.

De geallieerden concludeerden dat elke landingsplaats binnen het bereik van hun gevechtsvliegtuigen moest zijn, beschut tegen zwaar weer en in de buurt van een haven om de landing van extra troepen en uitrusting te vergemakkelijken. Deze criteria leidden tot de keuze van de kust ten noorden van Caen in Normandië, Frankrijk.

De eerste inlichtingen hadden echter twijfels opgeroepen over de geschiktheid van de stranden voor een succesvolle invasie. Geologische kaarten die door het Franse verzet uit Parijs waren gesmokkeld, suggereerden dat de stranden onder veen zouden kunnen liggen, wat de landing zou kunnen destabiliseren. Verbazingwekkend genoeg zou een van deze kaarten dateren uit de Romeinse tijd, toen het hele rijk werd onderzocht op turf, dat werd gebruikt als brandstof.

Turf, een half verteerd organisch materiaal dat zich gedurende duizenden jaren ophoopt in moerasgebieden, kan zacht en instabiel zijn. Professor John Desmond Bernal, een belangrijke wetenschappelijke adviseur van de geallieerden, waarschuwde dat de stranden de zware voertuigen en uitrusting van de invasiemacht misschien niet zouden kunnen dragen.

Luchtfoto’s gaven geen uitsluitsel, dus een fysieke analyse van de stranden werd noodzakelijk geacht. Deze taak werd toevertrouwd aan Luitenant Commandant Nigel Clogstoun-Willmott van de Royal Navy, die expertise had in het heimelijk onderzoeken van kusten. Hij had eerder in de oorlog de Combined Operations Pilotage Parties (COPP) opgericht om gedetailleerde informatie te verzamelen over potentiële landingsplaatsen.

Een gedurfde missie

Na training en een testmissie kwam COPP in actie. Op 31 december werden twee commando’s – de 24-jarige majoor Logan “Scottie” Scott-Bowden en de 25-jarige sergeant Bruce Ogden-Smith – uitgekozen om heimelijk te landen op het Normandische landingsstrand met de codenaam Gold Beach. Hun taak was het verzamelen van sedimentmonsters.

Op oudejaarsavond 1943 zwommen Scott-Bowden en Ogden-Smith in het donker aan land nadat ze 300 meter van de Franse kust waren afgezet door een kleine boot. Naast hun zwempakken, die een beetje leken op de hedendaagse droogpakken, waren ze uitgerust met een zaklamp, kompas, horloge, een vechtmes en een .45 Colt revolver. Ze namen ook een grondboor mee om bodemstalen te nemen en tien buizen om de stalen in te bewaren.

Toen ze uiteindelijk het vooraf bepaalde punt op Gold Beach bereikten, kropen ze in een W-patroon terwijl ze monsters verzamelden. Ze noteerden hun posities op waterdichte schrijftabletten die aan hun polsen waren vastgebonden. Toen ze klaar waren met het bemonsteren van het gebied, waadden ze in de branding en zwommen terug de zee op. Toen ze het punt bereikten waarvan ze hoopten dat het hun ontmoetingspunt was, seinden ze met hun zaklantaarns voorzien van een richtkegel en waterdicht gemaakt met een condoom totdat ze werden opgepikt door de rest van het COPP-team.

Bij hun terugkeer in Engeland werden de monsters geanalyseerd door bodem- en moeraswetenschappers om het veen- en kleigehalte te bepalen. Dit was cruciaal voor de beoordeling van de geschiktheid van de stranden als landingsplaats.

In de daaropvolgende maanden onderzocht COPP veel gebieden van de Normandische landingsstranden, op zoek naar zachte klei- en veenafzettingen. Naar verluidt werden sommige plaatsen aanvaardbaar bevonden voor voertuigen op wielen en andere gebieden niet.

In sommige gevallen werden gespecialiseerde voertuigen en tanks – zogenaamde “funnies” – speciaal ontworpen om de substraatomstandigheden aan te kunnen die door leden van COPP werden ontdekt. Een voorbeeld hiervan was de “Bobbin” tapijtlaag, die zijn eigen pad legde over zachte klei, modder en veen.

De moed van de COPP-commando’s en de toepassing van de wetlandwetenschap waren essentieel voor het succes van D-day. Zonder hun inspanningen hadden de geallieerden letterlijk vast kunnen lopen, waardoor ze gemakkelijke doelwitten voor de Duitse verdediging waren geworden. Zoals Admiraal Sir Bertram Ramsay, de geallieerde marinecommandant, verklaarde na de landing in Normandië: “Van deze operaties hangt voor een zeer groot deel het uiteindelijke succes van Operatie Overlord af.”

De acties van de betrokken commando’s en wetenschappers mogen niet worden vergeten nu we de 80e verjaardag van D-day vieren. Hun werk zorgde ervoor dat de stranden van Normandië het gewicht van de vrijheid konden dragen en veranderde de loop van de geschiedenis.

Christian Dunn werkt niet voor, voert geen advies uit over, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat hebben bij dit artikel en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten zijn academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.