Het is een mythe dat mannelijke dieren meestal groter zijn

Het is een mythe dat mannelijke dieren meestal groter zijn dan vrouwtjes – nieuw onderzoek

Mannetjes zijn groter dan vrouwtjes, toch? Over het algemeen geldt dit voor mensen – denk maar aan de uitersten van Dwayne “The Rock” Johnson en zangeres Kylie Minogue. Het geldt ook voor andere bekende zoogdieren, waaronder huisdieren, zoals katten en honden, en vee, zoals schapen en koeien.

Maar een nieuwe studie van de Amerikaanse wetenschapper Kaia Tombak en collega’s ontdekte dat bij veel zoogdiersoorten de mannetjes niet groter zijn dan de vrouwtjes. Bij een vergelijking van 429 soorten in het wild bleek 50% van de soorten, waaronder knaagdieren en sommige vleermuizen – die een groot deel van alle zoogdiersoorten uitmaken – geen verschil in lichaamsgrootte tussen de geslachten te vertonen. Mannelijke dimorfie (waarbij mannetjes groter zijn dan vrouwtjes) werd slechts bij 28% van de zoogdiersoorten gevonden.

Waarom hebben veel mensen dan de misvatting dat mannetjes normaal gesproken groter zijn dan vrouwtjes?

Anisogamie is de term die gebruikt wordt om het verschil in geslachtscellen te beschrijven – kleine, talrijke, zaadcellen, vergeleken met relatief grote eicellen. Mannetjes kunnen gedurende het grootste deel van hun leven sperma produceren, terwijl vrouwtjes geboren worden met een eindig aantal eicellen. Daarom zijn vrouwtjes (of beter gezegd, hun eitjes) een schaarse bron waar mannetjes om concurreren. Over het algemeen zijn mannetjes bij soorten waar vrouwtjes een beperkte hulpbron zijn waar mannetjes om moeten vechten, groter dan vrouwtjes.

In termen van evolutie zijn de meeste mannetjes groter, brutaler, zwaarder, meer versierd en hebben ze meer wapens dan vrouwtjes. Dit komt doordat mannetjes vechten om vrouwtjes te krijgen – een groter hert met een groter gewei zou het veel beter doen in een gevecht, dat bekend staat als bronst, dan een klein hert met een klein gewei. Groter wint dus meestal.

Dit geldt ook voor diersoorten zoals leeuwen en bavianen, waar grootte een voordeel is bij fysieke concurrentie om partners. Mannelijke noordelijke zeeolifanten, die vechten om toegang tot de harems van vrouwtjes, vertonen het grootste mannelijke dimorfisme in grootte, ze zijn meer dan 3,2 keer zo zwaar als de vrouwtjes. Dit zijn de dieren die de neiging hebben om onderzoek aan te trekken

De vreemde wereld van vissen

Maar wat gebeurt er bij soorten waar mannetjes niet vechten om toegang tot vrouwtjes? Over het algemeen zijn vrouwtjes groter dan mannetjes. Dit komt omdat grotere vrouwtjes meestal meer nakomelingen produceren. In de studie van Tombak werd inderdaad opgemerkt dat grotere vrouwtjeskonijnen meestal meerdere nesten per paarseizoen krijgen. Een groter vrouwtje zijn is veel voordeliger voor het voortplantingssucces. Maar dit is nog meer het geval wanneer de nakomelingen geen langdurige ouderlijke zorg nodig hebben en wanneer de draagtijd kort is.

Het meest extreme seksuele dimorfisme wordt buiten de zoogdieren gevonden. Cichlidevissen (Lamprologus callipterus) hebben mannetjes die tot 60 keer groter zijn dan vrouwtjes. De mannetjes beschermen lege slakkenhuizen waar de vrouwtjes in kunnen broeden. Grotere vrouwtjes kunnen meer nakomelingen produceren, maar ze hebben grotere schelpen nodig en dus een groter mannetje om die schelpen te verdedigen.

Bij zoogdieren wordt de grootste vrouwtjesdimorfie in grootte gevonden bij de spitsneusvleermuizen, waar de vrouwtjes 1,4 keer zo groot zijn als de mannetjes. Er wordt echter meer dimorfisme in lichaamsgrootte waargenomen bij vissen, reptielen en insecten. De vrouwelijke orb-weaving spin (Nephila plumipes) is bijvoorbeeld veel groter dan het mannetje en kan wel tien keer zo groot worden. Dimorfisme in grootte is ook gecorreleerd met kannibalisme, waarbij grotere vrouwtjes eerder geneigd zijn hun mannelijke partner op te eten.

Een vrouwtje gouden orb weefspin en het kleinere mannetje.
Cassandra Madsen/Shutterstock

Zeeduivels, die meestal op de bodem van oceanen leven, zijn een voorbeeld van extreem seksueel dimorfisme in lichaamsgrootte. Terwijl de vrouwtjes eruit zien als typische vissen, zijn de mannetjes piepkleine, basale organismen. Om te overleven moet het mannetje samensmelten met een vrouwtje en haar voedingsstoffen aanboren om genoeg sperma te produceren om haar te bevruchten. Vrouwelijke diepzee zeeduivels (Ceratias
holboelli) zijn 60 keer zo lang en een half miljoen keer zo zwaar als de mannetjes.

Maar het meest extreme seksuele dimorfisme wordt gevonden bij rhizocephala, soorten zeepokken waarbij het mannetje eruit ziet als een larve. Zodra een mannetje een partner vindt, dringt hij zich in het vrouwtje en verandert in niets meer dan een massa cellen.

Hoe zit het met zoogdieren?

Waarom wordt seksuele dimorfie dan niet bij meer zoogdieren gezien? Zoogdieren hebben over het algemeen minder nakomelingen dan andere soorten zoals vissen of spinnen. Ze hebben maar een paar nakomelingen per keer en hebben vaak lange draagtijd of lange periodes van ouderlijke zorg. Bovendien zijn de meeste zoogdieren monogaam, zodat mannetjes minder om vrouwtjes hoeven te vechten. Daarom hebben soorten zoals lemuren, gouden mollen, paarden, zebra’s en tenrecs meestal mannetjes en vrouwtjes van dezelfde grootte.

Er wordt gedacht dat vooroordelen in de wetenschappelijke literatuur kunnen hebben geleid tot de misvatting dat mannetjes normaal gesproken groter zijn, omdat onderzoek zich historisch heeft gericht op soorten die als “charismatisch” worden beschouwd, zoals primaten en carnivoren, die financiering aantrekken. Dit zijn enkele van de weinige zoogdiersoorten waarbij mannetjes concurreren om partners en dus een evolutionair voordeel hebben als ze groter zijn.

Er was ook een vooroordeel van mannelijke wetenschappers die onderzoek deden. En hoewel een studie in 1977 door een vrouwelijke wetenschapper aantoonde dat soorten met weinig seksuele dimorfie veel voorkomen bij zoogdieren, werd het onderzoek overstemd door studies naar charismatische soorten met een voorkeur voor grote mannetjes. Als er destijds meer vrouwelijke wetenschappers waren geweest, hadden we misschien een ander beeld gehad van de lichaamsgrootte in het dierenrijk.

De conversatie

Louise Gentle werkt voor de Nottingham Trent University.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.