Hoe de taal van Neanderthalers verschilde van die van moderne

Hoe de taal van Neanderthalers verschilde van die van moderne mensen – ze gebruikten waarschijnlijk geen metaforen

Neanderthaler schedel (voorgrond) afgezet tegen die van een moderne mens uit het Paleolithicum. Petr Student

De Neanderthalers (Homo neanderthalensis) fascineren zowel onderzoekers als het grote publiek. Ze blijven centraal staan in debatten over de aard van het geslacht Homo (de brede biologische classificatie waarin mensen en hun verwanten vallen). Neanderthalers zijn ook van vitaal belang voor het begrijpen van het al dan niet unieke karakter van onze soort, Homo sapiens.

Wij deelden ongeveer 600.000 jaar geleden een voorouder met de Neanderthalers. Zij ontwikkelden zich in Europa, terwijl wij dat in Afrika deden, voordat ze zich meerdere keren verspreidden naar Eurazië. De Neanderthalers stierven ongeveer 40.000 jaar geleden uit. Wij bevolkten de wereld en floreren nog steeds. Er is lang gedebatteerd over de vraag of die verschillende uitkomst het gevolg is van verschillen in taal en denken.

Maar het bewijsmateriaal wijst op belangrijke verschillen in de hersenen van onze soort en die van de Neanderthalers die de moderne mens (H. sapiens) in staat stelden om abstracte en complexe ideeën te bedenken door middel van metaforen – het vermogen om twee niet-verwante dingen met elkaar te vergelijken. Om dit te laten gebeuren, moest onze soort verschillen van de Neanderthalers in onze hersenarchitectuur.

Sommige experts interpreteren het skelet en het archeologisch bewijs als aanwijzingen voor diepgaande verschillen. Anderen geloven dat die er niet waren. En sommigen houden het midden.

Onenigheid is niet verwonderlijk als je zulke ongrijpbare zaken probeert af te leiden uit materiële overblijfselen zoals botten en artefacten. Het bewijsmateriaal is fragmentarisch en dubbelzinnig en biedt ons een complexe puzzel over hoe, wanneer en waarom taal evolueerde. Gelukkig hebben recente ontdekkingen in de archeologie en andere disciplines een aantal nieuwe stukjes aan deze taalpuzzel toegevoegd, waardoor een haalbaar beeld van de geest van de Neanderthaler is ontstaan.

Nieuw anatomisch bewijs geeft aan dat de Neanderthalers stemkanalen en gehoorwegen hadden die niet veel verschilden van die van ons, wat aangeeft dat ze, vanuit een anatomisch perspectief, net zo goed als wij in staat waren om te communiceren door middel van spraak. De ontdekking van Neanderthaler genen in onze eigen soort duidt op meerdere perioden van kruising, wat effectieve communicatie tussen soorten en sociale relaties impliceert.

De ontdekking van houten speren van Neanderthalers en het gebruik van hars voor het maken van gereedschappen uit losse onderdelen, hebben ook onze kijk op hun technische vaardigheden vergroot. Hangers gemaakt van vogelklauwen en het waarschijnlijke gebruik van veren als lichaamsversiering worden aangehaald als voorbeelden van symbolisme, samen met geometrische gravures op steen en bot.

Grotschilders?

De meest opvallende bewering is dat Neanderthalers kunst maakten door rood pigment op grotmuren in Spanje te schilderen. Maar verschillende van deze beweringen over grotkunst blijven problematisch. Het bewijs voor grotkunst van de Neanderthalers wordt gecompromitteerd door onopgeloste methodologische kwesties en is naar mijn mening waarschijnlijk niet correct.

Het zich snel opstapelende bewijs voor de aanwezigheid van moderne mensen in Europa vóór 40.000 jaar daagt het idee uit dat Neanderthalers deze geometrische ontwerpen maakten, of in ieder geval dat ze dat deden vóór de invloed van de symboolgebruikende moderne mensen. Hoe goed gemaakt ook, een houten speer is niet veel meer dan een puntige stok en bewijs van technologische vooruitgang is afwezig gedurende het hele bestaan van de Neanderthalers.

Terwijl het archeologische bewijs betwist blijft, levert dat van de neurowetenschappen en genetica een overtuigend bewijs voor linguïstische en cognitieve verschillen tussen H. neanderthalensis en H. sapiens.

Veer

Neanderthalers lijken veren te hebben gebruikt als lichaamsversiering.
Bokeh vervaagde achtergrond / Shutterstock

Een digitale 3D-reconstructie van de hersenen van Neanderthalers, gemaakt door die van H. sapiens te vervormen en te passen in een afgietsel van de hersenen (endocast) van een Neanderthaler, laat significante verschillen in structuur zien. De Neanderthalers hadden een relatief grote occipitale kwab, waardoor meer hersenweefsel werd gebruikt voor visuele verwerking en minder beschikbaar was voor andere taken zoals taal.

Ze hadden ook een relatief klein en anders gevormd cerebellum. Deze sub-corticale structuur, die vol zit met neuronen, draagt bij aan veel taken zoals taalverwerking, spreken en vloeiendheid. De unieke bolvorm van het moderne menselijke brein ontwikkelde zich nadat de eerste Homo sapiens 300.000 jaar geleden verscheen.

Sommige van de genetische mutaties die in verband staan met die ontwikkeling hebben te maken met de ontwikkeling van neuronen en hoe neuronen met elkaar verbonden zijn in de hersenen. De auteurs van een uitgebreide studie van alle mutaties waarvan bekend is dat ze uniek zijn voor H. sapiens (vanaf 2019) concludeerden dat “modificaties van een complex netwerk in cognitie of leren plaatsvonden in de evolutie van de moderne mens”.

Iconische woorden

Terwijl dit bewijs zich opstapelde, is ook ons begrip van taal veranderd. Drie ontwikkelingen zijn van bijzonder belang. De eerste is de ontdekking in 2016 via hersenscans dat we woorden, of beter gezegd de concepten die we associëren met woorden, opslaan in beide hersenhelften en in clusters, of semantische groepen, van vergelijkbare concepten in de hersenen. Dit is belangrijk omdat, zoals we zullen zien, de manier waarop deze clusters van ideeën verbonden zijn – of niet – waarschijnlijk verschillend was tussen H. sapiens en Neanderthalers.

Ten tweede is er de erkenning dat iconische geluiden – geluiden die een zintuiglijke indruk geven van wat ze voorstellen – de evolutionaire brug vormden tussen de aapachtige geluiden van onze gemeenschappelijke voorouder van 6 miljoen jaar geleden en de eerste woorden die werden gesproken door Homo – hoewel we niet zeker weten welke soort dat was.

Iconische woorden zijn vandaag de dag nog steeds alomtegenwoordig in talen en bevatten aspecten van het geluid, de grootte, de beweging en de textuur van het concept dat het woord vertegenwoordigt. Dit staat in contrast met woorden die slechts arbitrair gerelateerd zijn aan het ding waarnaar ze verwijzen. Een hond kan bijvoorbeeld ook hond, chien of hund worden genoemd – geen van deze woorden geeft een zintuiglijke indruk van het dier.

Ten derde hebben computersimulatiemodellen van taaloverdracht tussen generaties aangetoond dat syntaxis – consistente regels voor hoe woorden worden geordend om betekenis te genereren – spontaan kan ontstaan. Deze accentverschuiving van genetische codering van syntaxis naar spontaan ontstaan suggereert dat zowel H.sapiens als Neanderthaler taal deze regels bevatten.

Het belangrijkste verschil

Hoewel het mogelijk is om de puzzelstukjes op verschillende manieren samen te voegen, heeft mijn lange worsteling met het multidisciplinaire bewijs slechts één oplossing gevonden. Deze begint met iconische woorden die werden gesproken door de oude mensensoort Homo erectus zo’n 1,6 miljoen jaar geleden.

Toen deze woordsoorten van generatie op generatie werden doorgegeven, ontstonden er arbitraire woorden en zinsbouwregels, waardoor de vroege Neanderthalers en H. sapiens over gelijkwaardige taalkundige en cognitieve capaciteiten beschikten.

Maar deze divergeerden terwijl beide soorten bleven evolueren. Het brein van de mens ontwikkelde zijn bolvorm met neurale netwerken die geïsoleerde semantische woordclusters met elkaar verbonden. Deze bleven geïsoleerd in de hersenen van de Neanderthaler. Dus, terwijl H. sapiens en Neanderthalers een gelijkwaardige capaciteit hadden voor iconische woorden en syntaxis, lijken ze te verschillen met betrekking tot het opslaan van ideeën in semantische clusters in de hersenen.

Door verschillende clusters in de hersenen die verantwoordelijk zijn voor het opslaan van groepen concepten met elkaar te verbinden, kreeg onze soort het vermogen om te denken en te communiceren met behulp van metaforen. Dit stelde de moderne mens in staat om een lijn te trekken tussen zeer verschillende concepten en ideeën.

Dit was misschien wel het belangrijkste van onze cognitieve hulpmiddelen, waardoor we complexe en abstracte concepten konden bedenken. Hoewel H. sapiens en Neanderthalers iconische woorden en syntaxis deelden, transformeerde metafoor de taal, het denken en de cultuur van onze soort, waardoor er een diepe kloof ontstond met de Neanderthalers. Zij stierven uit, terwijl wij de wereld bevolkten en nog steeds floreren.

De conversatie

Steven Mithen werkt niet voor, heeft geen adviesfuncties, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat zouden hebben bij dit artikel, en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten zijn academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.