Hoe genen vogelzang vormen zelfs als vogels ver van huis

Hoe genen vogelzang vormen, zelfs als vogels ver van huis opgroeien

De Europese bonte vliegenvanger heeft mogelijk een genetische aanleg om bepaalde liedjes te leren. Anton MirMar/Shutterstock

Met de komst van de lente begint een tijdloos ritueel opnieuw: mannelijke vogels vullen de lucht met gezang, in een poging om partners aan te trekken en hun territorium te verdedigen tegen andere concurrerende mannetjes.

Maar we begrijpen nog veel niet over hoe vogels leren welke geluiden ze moeten zingen. Onze nieuwste studie biedt nieuwe inzichten en suggereert dat genen een belangrijkere rol spelen dan wetenschappers zich realiseerden.

Bij bijna de helft van alle vogelsoorten ter wereld leren jonge vogels door de zang van volwassenen te imiteren. Als vogels liedjes van elkaar leren, gebeuren er onvermijdelijk fouten, wat leidt tot variatie in liedjes tussen populaties van dezelfde soort, vergelijkbaar met de vorming van dialecten in menselijke talen.

Vrouwelijke vogels geven meestal de voorkeur aan mannetjes die liedjes zingen die typisch zijn voor de lokale populatie, omdat dit kan aantonen dat ze goed aangepast zijn aan de nabije omgeving. Bovendien zijn liedjes cruciaal voor het verdedigen van territoria. Mannetjes die vreemde liedjes zingen hebben vaak moeite om hun territorium te behouden tegenover lokale concurrenten.

Deze potentiële rol als paringsdrempel en sociale barrière is de reden waarom er al lang een hypothese bestaat dat zangverschillen de vorming van een nieuwe soort kunnen stimuleren.

Wetenschappers begrijpen echter nog niet helemaal wat er met deze zangverschillen gebeurt als vogels van de ene populatie naar de andere verhuizen. Stel je voor dat je een lokale vogel bent en er komt een nieuwkomer die een vreemd lied zingt. Wat houdt je tegen om dit nieuwe lied te leren? Als genoeg lokale vogels de zang van nieuwkomers leren, zou dat de zangverschillen tussen populaties kunnen uitwissen, en dus ook de paringsbarrière.

Maar vogels hebben de neiging om alleen liedjes van hun eigen soort te leren, zelfs als ze worden blootgesteld aan de zang van andere soorten. Dit suggereert dat vogels genetische aanleg hebben om alleen “geschikte” liedjes te leren. Tot nu toe is alleen aangetoond dat deze genetische aanleg het leren van zang van verschillende soorten beperkt.

Dit roept een interessante mogelijkheid op. Zouden deze genetische predisposities ook het leren van zang binnen dezelfde soort kunnen beperken – en zou het kunnen verklaren waarom sommige zangverschillen behouden blijven tussen verschillende populaties van dezelfde soort?

Er zijn een paar laboratoriumstudies die dit idee hebben onderzocht. Maar het is zelden getest in het wild, waar vogels worden blootgesteld aan zang van verschillende populaties en soorten.

Daarom wilden we zien of deze laboratoriumresultaten zouden kloppen als we de test in het veld zouden uitvoeren.

De natuur in

In de voorjaarsseizoenen van 2017-2019 hebben we eieren van bonte vliegenvangers (een kleine trekzangvogel die in heel Europa broedt) getransporteerd van hun nesten in Nederland naar een populatie in Zweden. We vervoerden deze eieren voorzichtig naar hun nieuwe thuis, waar ze in Zweedse nesten werden geplaatst en uiteindelijk door Zweedse ouders werden grootgebracht. In de winter vlogen deze getransloceerde vogels uit en maakten de lange reis naar hun overwinteringsgebied in Afrika, samen met hun Nederlandse en Zweedse soortgenoten. Met de terugkeer van de lente vlogen ze terug naar Zweden, nu als volwassenen met volledig gevormde zang, klaar om potentiële partners te vinden.

Klein zwart-wit vogeltje zittend op een takje.

Een mannelijke bonte vliegenvanger, misschien op zoek naar een partner.
Jesus Giraldo Gutierrez/Shutterstock

We hebben de zang van deze vogels opgenomen en vergeleken met de zang van hun lokale Zweedse omgeving waar ze zijn opgegroeid. We vergeleken ze ook met de zang van hun voorouderlijke Nederlandse populatie. Over het algemeen leken de zang van de getransloceerde mannetjes op de zang van de Zweedse populatie.

Dit kwam niet als een verrassing, omdat we weten dat sociaal leren een cruciale rol speelt in de zangontwikkeling van bonte vliegenvangers. We ontdekten echter dat getransloceerde mannetjes niet zomaar een Zweeds zangelement leerden – ze leerden die elementen die het meest leken op hun voorouderlijke Nederlandse populatie. Dit betekende dat hun zang niet volledig overlapte met de Zweedse zang, maar zowel op Zweedse als op Nederlandse zang leek. Dit suggereert dat de getransloceerde mannetjes genetisch voorbestemd zijn om liedjes van hun voorouderlijke Nederlandse populatie te leren.

Deze bevindingen laten zien hoe genetische verschillen binnen een soort culturele veranderingen kunnen bewerkstelligen. Wij denken dat naarmate de zang van deze twee populaties verder uiteen gaat lopen, de genetische predisposities ook meer van elkaar gaan verschillen. Uiteindelijk zullen vogels van de lokale populatie immigranten van andere populaties misschien niet meer herkennen als deel van hun eigen soort, omdat regionale variaties na verloop van tijd meer uitgesproken worden. Deze co-evolutie tussen genen en zang kan de kans verkleinen dat vogels van verschillende populaties met elkaar paren en zo de vorming van nieuwe soorten stimuleren.

De conversatie

Dit werk is gefinancierd door de Nederlandse Organisatie voor Wetenschappelijk Onderzoek (NWO-ALW, ALWOP.171), de European Research Council (ERC,grant 851753) en Swedish Research Council (VR,grant 2019-03952).

De onderzoekers zijn verbonden aan de Universiteit van Stockholm, Zweden en de Rijksuniversiteit Groningen, Nederland.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.