Nieuw geidentificeerde prehistorische pterosaurus helpt ons de evolutie van vliegende

Nieuw geïdentificeerde prehistorische pterosaurus helpt ons de evolutie van vliegende reptielen te begrijpen

Een artist's impression van de nieuwe pterosaurussoort, Cheoptera Mark Witton/Natuurhistorisch Museum, Verstrekte auteur

Toen dinosauriërs nog op het land rondzwierven, was de lucht boven hun hoofden gevuld met een verscheidenheid aan zwevende reptielen die op slanke, vliezige vleugels door de lucht zwierven. Deze dieren, pterosauriërs, waren geen dinosauriërs maar hun evolutionaire neven.

We hebben zojuist de ontdekking van een nieuwe pterosaurussoort aangekondigd, bijna 15 jaar nadat er een fossiel werd gevonden op het Isle of Skye. Het is een van de meest complete pterosaurusfossielen die in het Verenigd Koninkrijk zijn gevonden sinds paleontoloog Mary Anning de eerste opgroef aan de kust van Dorset in 1828.

Pterosauriërs waren de eerste dieren met een ruggengraat die een gemotoriseerde vlucht uitvoerden (insecten waren er eerder). Fossielen van pterosaurussen zijn wereldwijd bekend, maar hun overblijfselen zijn zeldzaam in vergelijking met die van hun verwanten op het land en in het water. Dit komt door de fragiele aard van hun skeletten, die bestaan uit dunwandige, holle botten.

Fossielen van pterosauriërs zijn vaak incompleet, verbrijzeld en vervormd. Sinds de ontdekkingen van Anning is er een schaars bestand aan pterosaurussen gevonden in de gesteenten van het Jura (200-145 miljoen jaar geleden) en Krijt (145-66 miljoen jaar geleden) in het Verenigd Koninkrijk.

Maar de meeste hiervan zijn beperkt tot een paar geïsoleerde botten zoals Vectidraco, een tandeloze pterosaurus waarvan de fossiele resten in 2008 op het Isle of Wight werden gevonden door de vijfjarige Daisy Morris.

Hier komt het eiland Skye om de hoek kijken. Hoewel Skye het meest bekend is vanwege de oude vulkaanlandschappen van de Cuillin Hills bergketen, liggen er aan de randen van het eiland rotsen uit de Jura-periode.

In de afgelopen 50 jaar hebben teams van geologen en paleontologen geleidelijk meer van het oude verleden van Skye blootgelegd. Dit werk is in een stroomversnelling geraakt dankzij de nieuwe beeldvormingstechnieken, voornamelijk CT-scans, die het gemakkelijker maken om deze fossielen te bestuderen.

Onze nieuwe pterosaurus werd in 2006 gevonden door een team onderzoekers waaronder Paul Barrett in een los rotsblok op het strand van Cladach a’Glinne, aan de rand van een afgelegen baai die overschaduwd wordt door de Cuillins.

Op het eerste gezicht was het nieuwe skelet een ondermaatse veeg dun, gebroken, zwart bot in een harde, donkergrijze moddersteen. Maar zelfs toen suggereerden deze dunne botten al dat de vondst interessant zou worden.

Het kostte Lu Allington-Jones, een van de fossieltechnici van het Natural History Museum, bijna twee jaar om onze vondst klaar te maken voor onderzoek. De rotsen van Skye zijn extreem hard en de fossiele botten zijn delicaat.

Hoewel Lu’s werk ons in staat stelde om sommige botten te bestuderen, bleven andere botten ingekapseld in het gesteente omdat ze te sierlijk waren om te verwijderen of verder bloot te leggen.

Nieuw geidentificeerde prehistorische pterosaurus helpt ons de evolutie van vliegende.0&q=45&auto=format&w=754&fit=clip

Skelet van de nieuwe pterosaurus Ceoptera evansae van het eiland Skye.
De beheerders van het Natural History Museum, CC BY-ND

Toen dit werk klaar was, bleef het exemplaar ongeveer negen jaar in de collecties van het museum. Maar toen besloten we het fossiel te onderzoeken met behulp van de CT-scanner van de universiteit.

Met behulp van deze apparatuur, vergelijkbaar met de apparatuur die in een ziekenhuis wordt gebruikt om botbreuken vast te stellen, konden we na vele maanden van zorgvuldige beeldvorming bijna het hele dier in drie dimensies zichtbaar maken.

Na vergelijking met andere pterosaurusfossielen van over de hele wereld realiseerden we ons dat we met iets nieuws te maken hadden en we noemden het Ceoptera evansae (van de Gaelische naam voor Skye, Eilean a’ Cheò, Isle of Mist, en ter ere van professor Susan Evans die veel in het gebied heeft gewerkt).

Deze pterosaurussoort is belangrijk vanwege de kwaliteit van de bewaring en de leeftijd. Het is een van slechts een handvol pterosaurusskeletten uit het Midden Jura, ongeveer 167 miljoen jaar geleden.

In deze periode ondergingen pterosaurussen kolossale anatomische veranderingen van vroege pterosaurussen met een klein lichaam en lange staart zoals Dimorphodon (ongeveer de grootte van een raaf) tot latere pterosaurussen zoals Pteranodon die een spanwijdte hadden die vergelijkbaar was met die van een klein vliegtuig.

Het gebrek aan goede pterosaurusspecimens uit dit tijdsinterval heeft wetenschappers belemmerd in hun pogingen om te begrijpen hoe pterosaurussen evolueerden van deze vroegere vormen tot degenen die later in de geschiedenis van de aarde het luchtruim domineerden. Ceoptera helpt deze leemte op te vullen.

Al 15 jaar lang bestuderen wetenschappers overgangsvormen van pterosaurussen die een mix van kenmerken vertonen van de vroegere
eerdere vormen met een staart en hun latere, reusachtige verwanten. Ceoptera is een van deze overgangsvormen (een Darwinoptera genoemd), een van de eerste leden van deze groep die bekend is uit Europa, en is de op een na oudste Darwinoptera wereldwijd.

Dit maakt Ceoptera cruciaal in het begrijpen van het tempo van de evolutie van pterosaurussen en het heeft het verschijnen van meer geavanceerde pterosaurussen uitgesteld tot de Vroege Jura, ongeveer 10 miljoen jaar eerder dan eerder werd gedacht. Het brengt ons een stap dichter bij het begrijpen van waar en wanneer de meer geavanceerde pterosaurussen evolueerden.

De ontdekking van Ceoptera laat zien hoe paleontologen voortdurend nieuwe ontdekkingen doen, zelfs op plaatsen zoals het Verenigd Koninkrijk – een van de meest onderzochte plaatsen ter wereld. Het laat ook zien hoe nieuwe technologie kan helpen om de mysteries van het oude verleden van de aarde te ontrafelen.

Nieuw geidentificeerde prehistorische pterosaurus helpt ons de evolutie van vliegende.0&q=45&auto=format&w=237&fit=clip

Op zoek naar iets goeds? Doorbreek het lawaai met een zorgvuldig samengestelde selectie van de nieuwste releases, live-evenementen en tentoonstellingen, elke twee weken op vrijdag rechtstreeks in je inbox. Meld je hier aan.

De conversatie

Paul Barrett is verbonden aan de Linnean Society (Trustee).

Elizabeth Martin-Silverstone werkt niet voor, voert geen advies uit over, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat hebben bij dit artikel en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten haar academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.