Plankton klein maar machtig behoort tot de machtigste wezens op

Plankton, klein maar machtig, behoort tot de machtigste wezens op aarde

Choksawatdikorn/Shutterstock

Als je naar het strand gaat en een emmer in zee dompelt, denk je in eerste instantie misschien dat er levenloos water in zit. Maar als je dat water onder een microscoop bekijkt, zul je zien dat je emmer een universum van microscopisch leven bevat, in de vorm van prachtig en fascinerend plankton.

Plankton zijn meestal microscopische algen en dieren die overal in de oceanen, zeeën en meren op aarde voorkomen, hoewel een paar soorten zichtbaar zijn voor mensen. In tegenstelling tot vissen kan plankton niet tegen de stroming in zwemmen. In plaats daarvan drijven ze door het water en volgen ze de golven en de getijden. Plankton is essentieel voor mariene ecosystemen en voor de mens, maar blijft vaak onder onze aandacht.

Als een plankton ecoloog die heeft gewerkt om hun profiel wereldwijd te verbeteren, hoop ik dat ik je kan overtuigen dat deze wezens je aandacht verdienen.

Fytoplankton, de algen die plankton vormen, zijn eencellige organismen. Veel van hen hebben chlorofyl, een groen pigment (zoals landplanten) dat ze gebruiken voor fotosynthese om de zuurstof te produceren die wij inademen. Door de eeuwen heen heeft fytoplankton ongeveer de helft van de zuurstof op aarde geproduceerd, waardoor onze atmosfeer vandaag de dag bewoonbaar is.

Net als landplanten vormt fytoplankton de basis van het mariene voedselweb. Terwijl koeien gras grazen op het land, eet zoöplankton, kleine zeediertjes, fytoplankton.

Tot het zoöplankton behoort een van de meest voorkomende dieren op aarde, de roeipootkreeft: een microscopisch klein schaaldiertje dat in grootte varieert van 0,5 tot 15 mm. Grote roeipootkreeftjes worden gegeten door larvale vissen, die wetenschappers ook classificeren als plankton omdat ze te zwak en te klein zijn om tegen de oceaanstromingen in te zwemmen. Deze larven groeien uit tot vissen die worden gegeten door dieren hoger in het voedselweb, zoals haaien, vogels en mensen.

Piepklein diertje met twee eierzakken aan weerszijden.

Roeipootkreeftje met eieren.
Lebendkulturen.de/Shutterstock

Planktonisch krill, een garnaalachtig schaaldier van maximaal 5 cm groot, vormt het grootste deel van het dieet van het grootste gewervelde dier dat ooit op aarde heeft geleefd, de blauwe vinvis. Blauwe vinvissen eten door zeewater te filteren door hun kamachtige baleinen, die het water eruit duwen terwijl ze het plankton in hun mond houden.

In tegenstelling tot de meeste haaien hebben reuzenhaaien en walvishaaien geen tanden en eten ze roeipootkreeftjes, krill en ander plankton. Het is verbazingwekkend om te bedenken dat microscopisch kleine dieren het dieet vormen van zulke enorme wezens.

Levenscycli

Sommige soorten zoöplankton, zoals roeipootkreeftjes en krill, brengen hun hele leven door in de waterkolom tussen het oppervlak en de bodem van de zee, in plaats van op de zeebodem. Ander zoöplankton leeft alleen in de waterkolom tijdens hun larvestadium, voordat ze volwassen worden en zich op de zeebodem vestigen of, zoals larvale vissen, het vermogen ontwikkelen om tegen de stroming in te zwemmen.

In de lente zit de zee vol met planktonkrablarven, die met hun staart zwiepen terwijl ze jagen op kleine roeipootkreeftjes en ander plankton. Krablarven lijken niet op volwassen krabben: ze hebben enorme stekels op de boven- en onderkant van hun kop en zijn lang en dun in plaats van rond met scharen. Terwijl de krabbenlarven door hun levensstadia heen groeien, lijken ze steeds meer op hun volwassen zelf, totdat ze uiteindelijk op de zeebodem vallen.

Kreeften, mosselen, schaal- en schelpdieren leven in hun larvenstadia ook als plankton.

Piepklein dier met een ruggengraat die veel groter is dan zijn lichaam.

Krablarven hebben enorme stekels.
Chris Moody/Shutterstock

Verbazingwekkende diversiteit

Wetenschappers schatten dat er ongeveer 100.000 soorten plankton in zee leven. Planktongemeenschappen variëren in alle zeeën en oceanen op aarde, vooral met de breedtegraad. Warmere wateren hebben over het algemeen een lagere planktonbiomassa en -rijkdom en bestaan uit soorten met een kleinere lichaamsgrootte.

Kwallen, mijn favoriete soort zoöplankton, behoren tot het grootste plankton. Ondanks hun grote afmetingen (tot 120 meter lang in het geval van de Lion’s Mane kwal), worden kwallen nog steeds als plankton beschouwd omdat ze niet tegen de stromingen en getijden in kunnen zwemmen. In plaats daarvan pulseren ze door het water.

Er zijn andere soorten plankton die veel kleiner zijn. Dit is het pico- en nanoplankton dat te klein is om met een klassieke microscoop te zien. Dit piepkleine plankton absorbeert voedingsstoffen uit en helpt bij de afbraak van afval zoals uitwerpselen, dode organismen en ander biologisch materiaal uit andere delen van het voedselweb. Deze microbiële kringloop werd pas in de jaren 1980 ontdekt.

Er is zoveel over plankton dat we nog steeds niet weten en er zijn duizenden soorten die nog ontdekt moeten worden.

Kanaries van klimaatverandering

Plankton is extreem gevoelig voor veranderingen in hun omgeving, wat betekent dat ze snel reageren op veranderingen in zeetemperatuur en zuurgraad. Naarmate de zeetemperatuur stijgt, verschuiven warmwaterplanktongemeenschappen weg van de evenaar naar nieuwe gematigde omgevingen, terwijl koudwaterplanktongemeenschappen naar de polen worden geduwd.

In de noordoostelijke Atlantische oceaan bijvoorbeeld is het plankton sinds de jaren 1960 1000 mijl noordwaarts verschoven. Maar dit zijn niet dezelfde individuen die zich verplaatsen – dit is de hele planktongemeenschap die zich verplaatst, gedurende miljoenen individuele levensduren.

Sommige planktongroepen gebruiken calciumcarbonaat, of krijt, om hun schelpen te vormen. Als de oceanen verzuren, heeft plankton dat afhankelijk is van calciumcarbonaat moeite om hun schelpen te vormen, die hen beschermen tegen roofdieren en hun lichaam structuur geven.

Coccolithoforen, een fytoplanktongroep die bedekt is met calciumcarbonaat liths (externe platen), ontwikkelden misvormingen in laboratoriumexperimenten waarbij de pH van het zeewater werd gemanipuleerd. We zijn nog niet zeker van de mate waarin wilde populaties van coccolithoforen beïnvloed worden door pH-veranderingen, maar ze zijn zeker belangrijk voor zowel het mariene voedselweb als de verwijdering van koolstof uit de atmosfeer.

Plankton mag dan piepklein zijn, maar fytoplanktonbloei, dichte aggregaties van microscopisch eencellig fytoplankton, kan honderden kilometers over het oceaanoppervlak beslaan en is zichtbaar vanuit de ruimte met behulp van satellieten.

Turquoise werveling in zee naast landmassa.

Fytoplanktonbloei bij Zuidereiland, Nieuw-Zeeland.
Best-Backgrounds/Shutterstock

Deze enorme bloei zinkt naar de zeebodem wanneer het plankton sterft, waardoor koolstof naar de diepzee wordt getransporteerd en de klimaatverandering wordt bestreden.

Hoewel planktonbloei zoals deze meestal een natuurlijk verschijnsel is, kan het ook ontstaan door een teveel aan voedingsstoffen uit de landbouw of uit afvalwater. Als de bloei te groot of te geconcentreerd is door een teveel aan voedingsstoffen, kan dit leiden tot hypoxische (zuurstofloze) dode zones op de zeebodem. Deze doden alles wat daar leeft, inclusief dieren die niet snel uit deze dode zone kunnen ontsnappen.

Er zijn maar weinig groepen die zo biodivers zijn en zo belangrijk voor het functioneren van onze oceanen en zelfs onze hele planeet. De volgende keer dat je op een boot of op het strand bent en naar de zee kijkt, bedenk dan dat elke druppel water vol microscopisch leven zit dat onze planeet maakt tot wat hij is.

Het Gesprek

Abigail McQuatters-Gollop ontvangt fondsen van de Natural Environment Research Council en het Department for Food, Environment and Rural Affairs.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.