Top Gun Mavericks leeftijd mag hem niet tegenhouden als test

Top Gun: Maverick’s leeftijd mag hem niet tegenhouden als test- en gevechtspiloot, maar zijn levensstijl misschien wel.

Na meer dan dertig jaar dienst als een van de topvliegers van de Marine'is Pete Mitchell waar hij thuishoort, de grens verleggend als een moedige testpiloot Alamy/© Paramount Pictures

Toen Rolls Royce testpiloot Phil O’Dell (POD voor zijn vrienden en collega’s) vorig jaar het wereldsnelheidsrecord elektrisch vliegen brak, maakte niemand een opmerking over het feit dat hij achter in de 50 was. Met mijn 51 jaar heeft niemand mij uitgedaagd over mijn leeftijd toen ik onlangs als testpiloot de eerste vlucht maakte van het Britse volledig elektrische Sherwood eKub prototype.

En toch, in de nieuwe Top Gun film (Top Gun: Maverick), is de leeftijd van “Maverick” Pete Mitchell een belangrijk plotpunt. Hij is een van de beste piloten die de VS ooit heeft gezien, maar hij is 57 jaar oud. Zijn collega’s vragen zich af of hij niet te oud is om test- en gevechtspiloot te zijn.

Het antwoord is een nadrukkelijk nee – 57 is niet te oud. Ik heb veel testpiloten van in de 60 ontmoet, en gevechtspiloten van in de 50.

De auteur zit in een klein elektrisch vliegtuig

De auteur, Guy Gratton maakte de eerste vlucht van het Britse volledig elektrische Sherwood eKub prototype op 51 jarige leeftijd.
Het EnabEl consortium, Auteur verstrekt

Heeft Maverick wat nodig is?

Het kost gewoonlijk $5-$10 miljoen (£4-£8 miljoen) om een gevechtspiloot op te leiden en nog eens $1 miljoen daarbovenop voor testpiloten. Zolang deze ongelooflijk dure individuen competent blijven, en de steeds frequentere en zwaardere medische onderzoeken kunnen doorstaan, zullen ze een baan hebben. In mijn twintiger jaren moest ik om de vijf jaar een electrocardiogram (een test om het hart te beoordelen) laten maken om mijn medische status te behouden. Nu is het jaarlijks en als ik 60 ben, zal het halfjaarlijks zijn.

Toch is het de vraag waard of de levensstijl van het personage Maverick hem echt het “juiste materiaal” van een moderne test- of gevechtspiloot maakt.

Gepubliceerd onderzoek over pilotenpsychologie heeft de neiging zich te concentreren op termen als “stabiliteit” (duidelijk belangrijk), en wijst er ook vaak op dat de professionele pilotenlevensstijl veel stress kan leggen op relaties, wat zeker waar is. Onderzoek toont aan dat piloten over het algemeen emotioneel stabieler zijn en minder neurotisch en prikkelbaar dan de algemene bevolking. Het toont ook aan dat piloten meer geneigd zijn om gewetensvol te zijn.

Goede professionele piloten zouden geen mensen moeten zijn die zich bezondigen aan riskant gedrag of die slechte teamspelers zijn. In een gepubliceerde casestudy wordt “James” aangehaald, een piloot van een professionele luchtvaartmaatschappij die veiligheidsrisico’s veroorzaakte bij zijn collega’s, wat leidde tot interventies, en verwijdering uit de vliegstatus. Het zegt: “Het managementteam besloot dat zij geen andere keuze hadden dan hem te schorsen. Aanvankelijk dreigde James met juridische stappen tegen de luchtvaartmaatschappij en de vakbond en begon hij zeer snelle gevaarlijke ritten op zijn motorfiets te maken op de winterse wegen.”

Maar na psychologische interventies meldt de studie: “Een jaar later is zijn risicogedrag verminderd en heeft hij een goede relatie met een nieuwe partner. Als zijn vooruitgang wordt voortgezet en gehandhaafd, kan hij worden aangewezen als ‘fit’ om weer te vliegen en weer aan het werk te gaan.” Een belangrijk punt hier is dat werkgevers in de luchtvaart – zowel civiele als militaire – de neiging hebben goede mensen met “problematische” persoonlijkheden te helpen zich aan te passen en te veranderen in plaats van hen eenvoudigweg te verwijderen.

Over het onderwerp ego: Maverick is niet bepaald de grootste piloot in de business. Dat zou hem een ideale kandidaat maken om tot “kortste testpiloot” te worden uitgeroepen en in een rij te worden geplaatst om kleiner materieel uit te testen. Een RAF testpiloot die ik ken had precies die ervaring. Als “UK small person” van de NAVO werd hij regelmatig gevraagd om de kleinste maten van de nieuwste vlieguitrusting te testen. Maar kun je je serieus voorstellen dat iemand zo zelfingenomen als Maverick met zo’n taak instemt? Dat is onwaarschijnlijk. En toch is dit slechts een van de weinig glamoureuze maar essentiële aspecten van het werk. Je hebt piloten nodig met vertrouwen en zelfvertrouwen, maar ook in staat om met collega’s samen te werken aan elke taak.”

Het belangrijkste is dat je er klaar voor bent als die onwelkome “spannende” dag aanbreekt. Deze piloten doorlopen honderden uren van training; in de lucht, de simulator en zelfs het klaslokaal. Deze eindeloze voorbereiding en planning is de echte professionaliteit van een moderne piloot. Het is vrijwel zeker dat Maverick die studie heeft gedaan, en nog steeds doet voor de eindeloze ronde van testen en controles die alle professionele piloten doorlopen. Misschien vonden de filmmakers dat geen goede film.

De echte Top Gun

De Britse romanschrijver, luchtvaartingenieur en piloot Nevil Shute verwoordde dit perfect in zijn autobiografie Slide Rule uit 1953: “The good test pilot is not the daring young bachelor of fiction, with half a dozen girlfriends and a big sports car….The good test pilot is the happily married man with a wife and young children dependent on him, helpless people that he loves and who will be grievously injured if he lost his life. In de handen van zo’n man zal uw experimentele vliegtuig zo veilig zijn als het maar
mogelijk te zijn.”

Tegenwoordig zijn dat natuurlijk zowel vrouwen als mannen; maar de profielen zijn vergelijkbaar, en ouderschap wordt tegenwoordig geaccepteerd en gewaardeerd bij beroepspiloten van beide seksen.

De keerzijde hiervan is dat er aspecten van de fictieve Pete Mitchell zijn die ik herken in veel van de beste professionele piloten die ik heb gekend. De liefde voor het vliegen en de bereidheid om carrièremogelijkheden, zoals een militaire promotie, aan zich voorbij te laten gaan om in de lucht te blijven. De passie voor elk technisch aspect van hun vliegtuig. Het zelfvertrouwen in hun vaardigheden, gepaard met de drang om die kennis en vaardigheden obsessief aan te scherpen en te verbeteren. Maverick heeft dat duidelijk in overvloed. En Cruise, die al tientallen jaren zijn vliegbrevet heeft, heeft dat ook. Hij is niet de enige Hollywood acteur die zo is – mijn persoonlijke favoriet is Hollywood A-lister, en United States Air Force piloot en generaal, Jimmy Stewart.

Een Amerikaanse gevechtstestpiloot die ik ken, op dat moment 60 jaar oud met vijf kinderen en 12 kleinkinderen, verwoordde het het beste toen hij zei: “Ik probeer niet Tom Cruise te zijn. Tom Cruise probeert mij te zijn”.

Cruise’s vertolking van een straaljagerpiloot is slechts gedeeltelijk waarheidsgetrouw, maar het is allemaal in de naam van het bereiken van groot vermaak. Ik zal de film zo snel mogelijk gaan zien.

The Conversation

Guy Gratton ontvangt financiering van het National Centre for Atmospheric Science en Innovate UK. Hij is een Associate Fellow van de Society of Experimental Test Pilots.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.