Waarom zoveel dieren een derde ooglid hebben inclusief onze huisdieren

Waarom zoveel dieren een derde ooglid hebben, inclusief onze huisdieren – maar mensen niet

Je kunt het derde ooglid van deze hond zien in zijn ooghoek Shooty Fotografie/Shutterstock

Onze gezinshond had een nogal opvallend extra ooglid dat vooral opviel als hij wegdommelde, meestal op zijn rug op het tapijt. Dit is het vlezige gordijn in de hoek van elk oog, het dichtst bij de neus. Het wordt ook wel het nictitating (letterlijk “knipperend”) membraan genoemd.

Je hebt misschien al gemerkt dat deze “derde” oogleden bij je huisdieren af en toe verschijnen, misschien tijdens hun slaperige momenten, of wanneer ze genieten van een beetje genegenheid. Maar wat doet deze ongewone structuur eigenlijk? En waarom hebben wij er ook geen?

Derde oogleden glijden over het algemeen horizontaal over het oog, in plaats van verticaal zoals de bovenste en onderste oogleden. Ze zijn eigenlijk een gespecialiseerde plooi van het bindvlies – het dunne, vochtige membraan dat de andere oogleden en het blootliggende oogwit (de sclera) omhult. Ze komen voor bij veel zoogdiersoorten, maar zijn niet uniek voor hen. Vogels, reptielen, amfibieën en vissen kunnen ook een derde ooglid hebben.

Ook de structuur varieert; bij veel soorten zorgt een kraakbeenskelet voor ondersteuning, terwijl andere soorten klieren bevatten die tranen afscheiden. Deze variatie is waarschijnlijk om dieren te helpen zich aan te passen aan verschillende omgevingen – aan de zee, de lucht en zelfs in bomen.

Verschillende studies hebben derde oogleden onderzocht om hun rol bij egels, kangoeroes en bruine beren te begrijpen.

En onderzoek heeft aangetoond dat het derde ooglid net zo functioneert als het bovenste en onderste ooglid. Het beschermt het oog en veegt binnendringend vuil weg. Het verdeelt ook tranen over het oogoppervlak, houdt het vochtig en voorkomt de vorming van zweren. Dit is vooral belangrijk bij honden met een brachycefalie (platte kop), zoals mopshonden en King Charles spaniels, die hun uitpuilende ogen minder goed beschermen dan andere rassen.

In het wild

Zowel gedomesticeerde als wilde dieren (met inbegrip van soorten uit de hoektanden-, katachtigen- en paardenfamilie) hebben oogbescherming en bescherming tegen vreemde voorwerpen nodig. Wilde dieren hebben dit zelfs nog meer nodig, omdat ze graslanden kunnen verkennen of te maken kunnen krijgen met beten en krassen van prooidieren of rivaliserende dieren.

Het voorkomen, opvangen en verwijderen van vuil is cruciaal voor woestijndieren zoals kamelen, waar zand en vuil het oog kunnen beschadigen. Hun derde ooglid is gedeeltelijk doorzichtig en dit helpt kamelen om midden in een zandstorm wat zicht te behouden, terwijl ze hun ogen bedekken.

In bushlands hebben aardvarkens ook derde oogleden, misschien om hun ogen te beschermen als ze op zoek zijn naar insecten.

Het derde ooglid kan bescherming bieden tegen water, en een doorschijnend membraan kan helpen bij het onderwaterzicht van waterdieren, waaronder zeekoeien (vreemd genoeg behoren zeekoeien tot de orde Afrotheria, waartoe ook aardvarkens behoren). Grotere haaiensoorten (bijvoorbeeld blauwe haaien) beschermen hun ogen meestal met hun derde ooglid tijdens het jagen en eten.

Voor vogels kunnen snelle luchtstromen net zo schadelijk zijn. Bij roofvogels zoals valken wordt het ooglid gebruikt tijdens de snelle jachtvlucht. Vaak zorgen luchtvlagen bij deze vogels (waaronder uilen) voor het knipperen van het derde ooglid als natuurlijke beschermingsreflex.

mysterieus uitziende kraai met zichtbaar derde ooglid

Het derde ooglid van deze kraai is zichtbaar op deze foto.
Fotograaf Julian/Shutterstock

Bij andere vogelsoorten zou het bescherming kunnen bieden tegen schade door nakomelingen met scherpe snavels. Stel je een vogel voor die terugkeert met een prijs aan voedsel naar een nest vol vraatzuchtige, hongerige kuikens, die allemaal pikken en krabbelen om hun deel te krijgen.

Studies suggereren dat derde oogleden een unieke rol spelen bij spechten, wiens schedels een trillingstrauma ondergaan wanneer ze met hun snavel in een boomstam boren. Er ontstaan twee problemen als gevolg van dit krachtige kopstoten – schade aan het zachtere oogweefsel en zaagsel dat erin wordt gegooid. In dit geval kan het derde ooglid fungeren als veiligheidsgordel en vizier.

In poolgebieden, waar het witte landschap zonlicht weerkaatst, kunnen ultraviolette stralen het oog beschadigen. Dit kan leiden tot tijdelijk verlies van gezichtsvermogen – een aandoening die bekend staat als sneeuwblindheid. Het is dus mogelijk dat sommige pooldieren zoals ijsberen derde oogleden hebben die UV-licht absorberen. Hier is nog geen bewijs voor, maar hun derde oogleden zijn helder en helpen hen om bekwame zeejagers te zijn.

Evolutionair verlies

Mensen en de meeste primaten (met uitzondering van lemuren en de calabar angwantibo, uit de Lorisidae familie) zijn zover geëvolueerd dat een echt derde ooglid niet langer nodig is. De ogen van mensen en primaten worden minder snel beschadigd door de jacht, rivaliteit en de omgeving. Bovendien zijn menselijke ogen zeer gevoelig en in staat om gevaar te herkennen en erop te reageren door sneller te sluiten.

Maar het derde ooglid is niet helemaal verdwenen. Mensen hebben een overblijfsel ervan dat de plica semilunaris wordt genoemd. Deze halvemaanvormige plooi is ook te zien in onze ooghoeken. Kijk zelf maar eens in de spiegel.

Sommige wetenschappers hebben beweerd dat de plica nog steeds kan helpen bij het afvoeren van tranen. Er zitten twee kleine kanaaltjes in de hoek van onze oogleden, waardoor overtollige en oude tranen in de neusholte kunnen ontsnappen. Dat verklaart waarom je een loopneus krijgt als je huilt.

Maar zouden we er iets aan hebben als we ons echte derde ooglid terugkrijgen? Misschien kan de alien in Men in Black een mening geven. Misschien zou het ons in staat stellen om onze ogen op een natuurlijke manier schoner en minder geïrriteerd te houden, of om die contactlens te verwijderen die er maar niet uit wil.

We zullen gewoon moeten accepteren dat we de slimheid van de derde oogleden van onze huisdieren niet delen. Maar dan kunnen we ook niet concurreren met hun nachtzicht, scherpe gehoor of reukvermogen. Het is een lange lijst.

Het Gesprek

Dan Baumgardt werkt niet voor, heeft geen adviesfuncties, bezit geen aandelen in en ontvangt geen financiering van bedrijven of organisaties die baat zouden hebben bij dit artikel, en heeft geen relevante banden bekendgemaakt buiten zijn academische aanstelling.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.