We hebben een gen voor vertrouwen ontdekt dit is

We hebben een gen voor vertrouwen ontdekt – dit is hoe het verbonden kan zijn met een goede gezondheid

U__Photo/Shutterstock

Als een vreemde in nood bij je aanklopt en vraagt of hij je telefoon mag gebruiken, zou je dat dan doen? Zou je hem een vijfje lenen voor de bus als hij je zou verzekeren dat hij terugkomt en je terugbetaalt? In de gebroken wereld van vandaag lijkt vertrouwen moeilijk te winnen en is de verdeeldheid groot. Veel mensen vinden het moeilijk om vreemden te vertrouwen, misschien in het bijzonder degenen die anders zijn dan wij.

Maar waarom? Een recente doorbraak door ons internationale team van onderzoekers, gepubliceerd in Scientific Reports, heeft licht geworpen op de genetische basis van vertrouwen. We ontdekten dat ons vermogen om vreemden te vertrouwen misschien wel meer is dan alleen een sociale of psychologische eigenschap – het zou geworteld kunnen zijn in ons DNA.

Dit is belangrijk, want het blijkt dat mensen die vertrouwen hebben wel eens langer en gezonder zouden kunnen leven dan hun meer sceptische tegenhangers.

Onderzoek heeft aangetoond dat mensen die vreemden vertrouwen een significant lager risico hebben op hart- en vaatziekten, zelfs nadat rekening is gehouden met factoren zoals roken, leeftijd en biologisch geslacht. Toch blijft het moeilijk te begrijpen waarom dit zo is.

Decennialang was de studie van vertrouwen het domein van de sociale en politieke wetenschappen, die het vooral zagen als een maatschappelijke constructie. Er zijn twee belangrijke theorieën naar voren gekomen om te verklaren waarom sommige mensen meer vertrouwen hebben dan anderen. De ene theorie stelt dat vertrouwen een stabiele eigenschap is die gevormd is door vroege levenservaringen.

De andere stelt dat het wordt beïnvloed door iemands voortdurende evaluatie van de sociale omgeving. Ik kan me gemakkelijk voorstellen dat het antwoord op de standaard sociale vertrouwensvraag: “Zou je zeggen dat de meeste mensen te vertrouwen zijn, of dat je niet voorzichtig genoeg kunt zijn in de omgang met mensen?” zou afhangen van het feit of je de dag ervoor was beroofd, of dat je je verloren portemonnee had teruggekregen.

Dit is waar mijn onderzoek om de hoek komt kijken. Ik leid momenteel de afdeling Genetische en Moleculaire Epidemiologie aan de Universiteit van Lund, Zweden. De afgelopen 15 jaar ben ik op zoek geweest naar de biologische onderbouwing van vertrouwen en het verband met een betere gezondheid. Mijn meest recente onderzoek, waarbij 33.882 Deense bloeddonoren betrokken waren, is een belangrijke mijlpaal in dit streven.

Met genetische gegevens en informatie over de neiging van onze deelnemers om vreemden te vertrouwen, voerden we de grootste genoomwijde associatiestudie (studies die kenmerken koppelen aan genen) van sociaal vertrouwen tot nu toe uit. We verkregen individuele vertrouwensniveaus uit de antwoorden van deelnemers op op maat gemaakte en gevalideerde vragen over sociaal vertrouwen. Onze analyses identificeerden één gen, PLPP4, dat sterk geassocieerd was met de eigenschap van het vertrouwen in anderen.

We ontdekten verder dat het PLPP4-gen een substantiële 6% van de variatie in sociaal vertrouwen binnen de onderzoekspopulatie verklaarde. Dat betekent dat als je twee mensen neemt die een vergelijkbare opvoeding, opleiding en levenservaring hebben, dit gen alleen al verantwoordelijk kan zijn voor 6% van het verschil in hoeveel ze anderen vertrouwen.

Dit klinkt misschien als een klein getal, maar het is een belangrijke bevinding op het gebied van genetica, vooral als je de complexiteit van menselijk gedrag in ogenschouw neemt. Om dit in context te plaatsen: een gen met de naam “FTO” wordt vaak genoemd als verklaring voor verschillen in body mass index tussen Europeanen, maar het is slechts verantwoordelijk voor 0,34% van deze verschillen.

Vechten of vluchten

Maar wat betekent dit in praktische termen? Ik denk dat de ontdekking van het “vertrouwensgen” als brug kan dienen tussen biologie en sociale wetenschap, waardoor de traditionele scheidslijn tussen de twee gebieden in twijfel wordt getrokken. Bovendien roept het feit dat dit gen voornamelijk tot expressie komt in de hersenen intrigerende vragen op over zijn rol in het vormgeven van neurale paden en signaalmechanismen.

Hoewel het verleidelijk is om te speculeren dat het manipuleren van dit gen het vertrouwen zou kunnen vergroten, moet ik waarschuwen voor zulke simplistische interpretaties. In plaats van een directe invloed te hebben op het niveau van vertrouwen, speelt dit gen waarschijnlijk een rol in het vormgeven van circuits in de hersenen die geassocieerd worden met ons aangeboren “vecht of vlucht” overlevingsmechanisme.

Man met armen gekruist gebaar in schokkend gezicht, sceptisch en sarcastisch kijkend.

Wantrouwige mensen kunnen veel stress ervaren.
Krakenimages.com/Shutterstock

Dit systeem, dat in ieder van ons is ingebakken, regelt onze reactie op stress via het vrijkomen van bepaalde hormonen. Hoewel het nuttig is op de korte termijn, kan blootstelling aan stresshormonen op de langere termijn schadelijk zijn voor de gezondheid – het is zelfs in verband gebracht met hart- en vaatproblemen, angst en depressie.

We vermoeden dat het PLPP4-gen op de een of andere manier het vecht- of vluchtmechanisme kan verzachten. En als ons vecht- of vluchtsysteem minder intens is wanneer we nieuwe mensen ontmoeten, is het logisch dat een aangeboren neiging om anderen te vertrouwen een aanzienlijk gezondheidsvoordeel kan hebben. Sterker nog, als het vertrouwen in anderen werkt als een buffer tegen stress, waardoor het cortisolniveau daalt, kan dit het risico op hart- en vaatziekten en depressie verlagen.

De implicaties zouden diepgaand kunnen zijn. Er is echter meer onderzoek nodig om de complexe wisselwerking tussen genetica, vertrouwen en gezondheid te ontrafelen. Dat gezegd hebbende, de ontdekking van een genetische basis voor vertrouwen opent nieuwe wegen voor interdisciplinair onderzoek en biedt nieuwe inzichten in de ingewikkelde verbanden tussen biologie, gedrag en maatschappij.

Terwijl we doorgaan met het ontrafelen van de mysteries van vertrouwen, is één ding duidelijk: het begrijpen van de genetische wortels ervan kan de sleutel zijn tot het bevorderen van gezondere, meer samenhangende gemeenschappen in een steeds meer gefragmenteerde wereld.

Het Gesprek

Giuseppe 'Nick' Giordano heeft financiering ontvangen van The Swedish Foundation for Humanities and Social Sciences.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.