Welkom in het tijdperk van de ruimtescepsis en een

Welkom in het tijdperk van de ruimtescepsis – en een groeiende opstand tegen elites

In de afgelopen tien jaar is er een nieuwe vorm van scepsis over menselijke activiteiten in de ruimte ontstaan. Het lijkt uitsluitend te zijn gebaseerd in de westerse wereld en is gecentreerd rond het idee dat steeds ambitieuzere ruimteplannen de mensheid zullen schaden en de aarde zullen verwaarlozen.

In China zijn de dingen anders, maar dit zal waarschijnlijk uiteindelijk veranderen. Onze beste gegevens, een onderzoek dat in 2020 werd gepubliceerd door Lincoln Hines, tonen opmerkelijk veel steun voor ruimteprogramma’s in China. Dit ondanks de kosten, de brokstukken die af en toe uit de lucht vallen en de herinnering aan de dodelijke ramp in Xichang in 1996, toen een Long March 3B draagraket neerstortte in een nabijgelegen woonwijk.

Wat betekent dit allemaal voor de toekomst van de ruimteverkenning?

Westers scepticisme over menselijke activiteiten in de ruimte is eigenlijk niet nieuw. Er waren al ruimtesceptici voordat er astronauten waren. In januari 1920 maakte de New York Times de baanbrekende raketwetenschapper Robert H. Goddard belachelijk omdat hij zich niet “realiseerde” dat raketten in de ruimte niets zouden hebben om tegen te duwen en daarom onbeweeglijk zouden zijn.

Toen er eenmaal astronauten waren, ontstonden er nieuwe voorspellingen van mislukkingen. Zodra het bestaan van de Van Allen stralingsgordels in 1958 werd bevestigd, beweerden sceptici dat deze stralingsgebieden iedereen zouden doden die zo dwaas was om naar de maan te vliegen. Deze bewering wordt nog steeds herhaald door samenzweringstheoretici die de maanlandingen ontkennen.

Er waren ook politieke bezwaren. Burgerrechten demonstranten demonstreerden voor de poorten van de lanceerbasis voor Apollo 11 in 1969, omdat het geld gebruikt had kunnen worden om de armoede in de binnensteden aan te pakken. De Afro-Amerikaanse burgerrechtenactivist Malcolm X wees ook de houding van zwarte voorstanders van het ruimteprogramma af tijdens zijn eigen “Down to Earth” toespraak in 1963.

Bezorgdheid over het milieu

Het wordt nu echter wel heel heet. Het nieuwe tijdperk van ruimtescepticisme is in de kern anti-elitair. Dit is niet verwonderlijk, gezien de wijdverspreide kosten van levensonderhoud en het feit dat miljardairs zoals Elon Musk en Jeff Bezos tot de meest uitgesproken mensen behoren die de voordelen van het verkennen, ontginnen en koloniseren van de ruimte benadrukken. Musks beslissing om een Tesla roadster de ruimte in te sturen werd door veel mensen bekritiseerd, waaronder wetenschappers.

Er zijn ook andere zorgen. Veel wetenschappers maken zich zorgen over een toenemende hoeveelheid satellieten en ruimtepuin die de hemel blokkeren, en over het sturen van objecten naar de ruimte die buitenaardse werelden zouden kunnen besmetten.

Er zijn ook zorgen over de gevolgen voor het milieu van het richten van zoveel aandacht weg van onze eigen wereld. In 2021 publiceerden Greta Thunberg en de milieugroep Fridays for Future een nepadvertentie (zie hieronder) waarin ze “de 1%” aanraadden om te verhuizen naar “Mars, een ongerepte planeet”. Dit werd gevolgd door de woorden “Voor de 99% die op aarde zal blijven, kunnen we maar beter de klimaatverandering oplossen”.

De advertentie gaf het gevoel dat de miljardairselite geen speciale band heeft met onze gedeelde planeet.

Academische wetenschappers hebben ook hun bezorgdheid geuit. Het boek Dark Skies van politicoloog Daniel Deudney pleitte voor een eeuwenlang uitstel van ruimteambities. En de meer populistische analyse Down to Earth van filosoof Bruno Latour zegt dat we nieuwe manieren moeten leren om de aarde te bewonen en onze aandacht hier op te richten.

Inheemse zorgen

Navajo president Buu Nygren.
wikipedia, CC BY-SA

Deze nieuwe ruimtevaart scepticisme beweging streeft ook naar een link met de zaak van inheemse volkeren. In januari 2024 waren er protesten van de Navajo natie over het landen van menselijke resten op de maan als onderdeel van de Peregrine missie, een plek die zij als heilig beschouwen.

Hun argument wordt steeds meer gesteund door ruimtesceptici en anderen. Linda Billings, een Nasa-consultant die zeldzaam is onder ingewijden in de ruimtevaart vanwege haar afwijzende standpunt dat ruimte-expansie een neoliberale ideologie is, gelooft dat het Peregrine-incident deel uitmaakt van een breder patroon: de meeste ruimtevaartactiviteiten komen ten goede aan enkelen en zijn geen “voordeel voor de mensheid”.

Er is al een patroon van ontevredenheid op veel lanceerplaatsen, zoals de lanceerplaats van de European Space Agency in Nieuw-Guinea, die in 2017 werd geblokkeerd door demonstranten die zich zorgen maakten over loonkwesties, privatisering en het gedrag van de Franse regering in het algemeen.

In Europa protesteerden in 2021 inheemse Sami rendierhoeders in Zweden tegen de lancering van een ballon die gekoppeld is aan een door de VS geleid project voor klimaatmanipulatie. De lanceerplaats Esrange bij Kiruna is een gebied met belangrijke hulpbronnen voor de Samische rendierhoeders die er doorheen trekken en af en toe schuilen als de lanceerdienst afgaat.

Ongelukken kunnen gebeuren en gebeuren ook. In april 2023 stortte een raket die in Zweden had moeten landen neer in de bergen van Noorwegen.

Tot nu toe blijven de klachten van de inheemse bevolking gericht op specifieke kwesties, en niet zozeer op kritiek op de uitbreiding van de ruimte als zodanig. En over het algemeen is de houding van de inheemse bevolking ten opzichte van de ruimte gevarieerd en niet uniform vijandig. Maar een toenemend aantal problemen zou gemakkelijk kunnen leiden tot een bredere scepsis onder inheemse gemeenschappen.

Het lijkt echter moeilijk om de uitbreiding van de ruimte tegen te houden. In het geval van Peregrine kon zelfs een vergadering op het laatste moment in het Witte Huis Nasa niet overtuigen. De lancering ging door, maar mislukte toen door een drijfgaslek en werd uiteindelijk teruggestuurd naar de aarde.

In de toekomst kunnen individuele missies om de een of andere reden worden uitgesteld, maar uitbreiding zal nog steeds plaatsvinden. Maar zelfs als het primaire doel mislukt, zou de verspreiding van scepsis nog steeds kunnen leiden tot een verdieping van de polarisatie van opvattingen over de ruimte. Op een gegeven moment zal dit vrijwel zeker doorwerken in de belangrijkste politieke meningsverschillen.

Uiteindelijk ziet een groeiende minderheid van de mensen ruimte-expansie als een elitair tijdverdrijf. Ze zien het inheemse onbehagen ook als een indicatie dat we óf voor de Aarde kunnen zorgen óf naar de ruimte kunnen kijken – maar niet allebei. Dit nulsomspel van aandacht voor de aarde of de ruimte heeft een eenvoud die velen aanspreekt. Maar het is een vals dilemma.

Veel van wat we weten over de opwarming van de aarde is het resultaat van het koppelen van onderzoek vanuit de ruimte aan onderzoek op aarde. Venus heeft bijvoorbeeld zijn eigen catastrofale klimaatverandering ondergaan. En de kosmologieën van veel inheemse volkeren geven een geïntegreerd beeld van de Aarde en de ruimte.

We hebben dit nodig. Een terugkeer naar een minder geïsoleerde kijk op de Aarde, gekoppeld aan vooruitgang in wetenschap en technologie voor het welzijn van de mensheid. Sommige mensen die superrijk zijn worden misschien ook rijker in dit proces, maar dit is een ongemakkelijk neveneffect van bijna alle menselijke vooruitgang, van verbeterde gezondheidszorg tot burgerrechten, mobiele telefoons en internet. Onszelf schade berokkenen om elites te spijten is geen recept voor een betere wereld. Uitbreiding naar de ruimte is niet anders, ook al biedt het een unieke kans om lessen van de aarde toe te passen om duurzame manieren te vinden om de ruimte te verkennen met respect voor onze planeet en onze mensen – en voor buitenaardse werelden.

Het Gesprek

Tony Milligan ontvangt financiering van de European Research Council (ERC) in het kader van het onderzoeks- en innovatieprogramma Horizon 2020 van de Europese Unie's (subsidieovereenkomst nr. 856543).

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.