Zijn jonge mensen slimmer dan oudere volwassenen Mijn onderzoek toont

Zijn jonge mensen slimmer dan oudere volwassenen? Mijn onderzoek toont aan dat cognitieve verschillen tussen generaties kleiner worden

AshTproductions/Shutterstock

We gaan er vaak van uit dat jonge mensen slimmer, of in ieder geval sneller, zijn dan
oudere mensen. We hebben bijvoorbeeld allemaal gehoord dat wetenschappers, en nog meer wiskundigen, hun belangrijkste werk doen als ze relatief jong zijn.

Maar mijn nieuwe onderzoek, gepubliceerd in Developmental Review, suggereert dat cognitieve verschillen tussen ouderen en jongeren in de loop van de tijd afnemen. Dit is enorm belangrijk omdat stereotypen over de intelligentie van mensen van zestig of ouder hen mogelijk tegenhouden – op het werk en daarbuiten.

Cognitieve veroudering wordt vaak gemeten door jonge volwassenen van 18-30 jaar te vergelijken met oudere volwassenen van 65 jaar en ouder. Er zijn verschillende taken waarop oudere volwassenen niet goed presteren in vergelijking met jongvolwassenen, zoals geheugen, ruimtelijk inzicht en verwerkingssnelheid, die vaak de basis vormen van IQ-tests. Er zijn echter ook taken waar ouderen beter in zijn dan jongeren, zoals begrijpend lezen en woordenschat.

Afname van cognitie wordt aangedreven door een proces dat cognitieve veroudering wordt genoemd en dat bij iedereen voorkomt. Verrassend genoeg beginnen leeftijdgerelateerde cognitieve tekorten al heel vroeg in de volwassenheid en er is een afname in cognitie gemeten bij volwassenen vanaf 25 jaar.

Vaak worden deze effecten pas merkbaar als mensen ouder worden. Veel voorkomende klachten zijn dat je een kamer binnenloopt en vergeet waarom je binnenkwam, maar ook dat je moeite hebt om namen te onthouden en moeite hebt met autorijden in het donker.

Het probleem met vergelijken

Soms kan het vergelijken van jongvolwassenen met oudere volwassenen misleidend zijn. De twee generaties zijn in verschillende tijden opgegroeid, met verschillende niveaus van onderwijs, gezondheidszorg en voeding. Ze leiden ook verschillende dagelijkse levens, waarbij sommige ouderen een wereldoorlog hebben meegemaakt terwijl de jongste generatie opgroeit met het internet.

De meeste van deze factoren bevoordelen de jongere generatie en dit kan een deel van hun voorsprong in cognitieve taken verklaren.

Veel bestaand onderzoek toont inderdaad aan dat het IQ in de 20e eeuw wereldwijd is verbeterd. Dit betekent dat de later geboren generaties cognitief vaardiger zijn dan de eerder geboren generaties. Dit wordt zelfs gevonden als beide generaties op dezelfde leeftijd op dezelfde manier worden getest.

Op dit moment zijn er steeds meer aanwijzingen dat de toename in IQ aan het afvlakken is, zodat jongvolwassenen in de laatste paar decennia cognitief niet vaardiger zijn dan jongvolwassenen die kort daarvoor geboren zijn.

Samen kunnen deze factoren ten grondslag liggen aan het huidige resultaat, namelijk dat cognitieve verschillen tussen jonge en oudere volwassenen in de loop van de tijd kleiner worden.

Nieuwe resultaten

Mijn onderzoek begon toen mijn team vreemde resultaten begon te krijgen in ons lab. We ontdekten dat de leeftijdsverschillen die we kregen tussen jonge en oudere volwassenen vaak kleiner of afwezig waren, vergeleken met eerder onderzoek uit het begin van de jaren 2000.

Dit zette me ertoe aan om te gaan kijken naar trends in leeftijdsverschillen in de psychologische literatuur op dit gebied. Ik ontdekte een verscheidenheid aan gegevens die jonge en oudere volwassenen vergeleken vanaf de jaren 1960 tot nu. Ik zette deze gegevens uit tegen het jaar van publicatie en ontdekte dat leeftijdsverschillen de laatste zes decennia kleiner zijn geworden.

Vervolgens bekeek ik of de gemiddelde toename in cognitief vermogen in de loop van de tijd bij alle individuen een resultaat was dat ook specifiek gold voor oudere volwassenen. Er bestaan veel grote databases waarin groepen individuen om de paar jaar worden gerekruteerd om deel te nemen aan dezelfde tests. Ik analyseerde studies die deze datasets gebruikten om naar oudere volwassenen te kijken.

Ik ontdekte dat, net als bij jongere mensen, oudere volwassenen inderdaad met elk cohort cognitief vaardiger werden. Maar als de verschillen aan het verdwijnen zijn, betekent dat dan dat de verbeteringen in cognitieve vaardigheid van jongere mensen zijn vertraagd of dat die van oudere mensen zijn toegenomen?

Ik analyseerde gegevens uit mijn eigen laboratorium die ik over een periode van zeven jaar had verzameld om daar achter te komen. Hier kon ik de prestaties van jongeren loskoppelen van die van ouderen. Ik ontdekte dat elk cohort van jongvolwassenen in vergelijkbare mate presteerde over deze periode van zeven jaar, maar dat de oudere volwassenen verbeteringen lieten zien in zowel verwerkingssnelheid als woordenschatscores.

De figuur toont gegevens voor een op snelheid gebaseerde taak waarbij hogere scores staan voor betere prestaties.

De figuur toont gegevens voor een op snelheid gebaseerde taak waarbij hogere scores staan voor betere prestaties.
CC BY-SA

Ik denk dat de oudere volwassenen van nu profiteren van veel van de factoren die voorheen het meest van toepassing waren op jongvolwassenen. Het aantal kinderen dat naar school ging nam bijvoorbeeld aanzienlijk toe in de jaren 60 – waarbij het systeem meer leek op wat het nu is dan wat het was aan het begin van de 20e eeuw.

Dit wordt nu weerspiegeld in de hogere scores van dat cohort, nu ze oudere volwassenen zijn. Tegelijkertijd hebben de jongvolwassenen een plafond bereikt en gaan ze niet meer met elk cohort evenveel vooruit.

Het is niet helemaal duidelijk waarom de jonge generaties zijn gestopt met zoveel verbeteren. Sommige onderzoeken hebben de leeftijd van moeders, geestelijke gezondheid en zelfs evolutionaire trends onderzocht. Ik ben voorstander van de opvatting dat er gewoon een natuurlijk plafond is – een grens aan hoeveel factoren zoals onderwijs, voeding en gezondheid cognitieve prestaties kunnen verbeteren.

Deze gegevens hebben belangrijke implicaties voor onderzoek naar dementie. Het is bijvoorbeeld mogelijk dat een moderne oudere volwassene in de vroege stadia van dementie slaagt voor een dementietest die 20 of 30 jaar geleden werd ontworpen voor de algemene bevolking van dat moment.

Aangezien oudere volwassenen over het algemeen beter presteren dan vorige generaties, kan het nodig zijn om definities van dementie te herzien die afhankelijk zijn van het verwachte vaardigheidsniveau van een individu.

Uiteindelijk moeten we opnieuw nadenken over wat het betekent om ouder te worden. En er is eindelijk goed nieuws. Uiteindelijk kunnen we verwachten dat we cognitief vaardiger zijn dan onze grootouders waren wanneer we hun leeftijd bereiken.

Het Gesprek

Stephen Badham werkt voor de Nottingham Trent University. Hij ontvangt financiering van ESRC: ES/V000071/1.

Ubergeek Loves Coolblue

Zou je na het lezen van deze artikel een product willen aanschaffen?
Bezoek dan Coolblue en ontdek hun uitgebreide assortiment.